Ao longo de sua infância, Belyse Ndayikunda, acreditou que sua família estaria sempre com ela. É quando começaram a prender especificamente os jovens na sua terra natal, Burundi, seus pais decidiram mandá-la e seu irmão mais velho para a segurança nos Estados Unidos. Quando chegou a Portland, foi mandada para o abrigo e recebeu um colchão para dormir. Ela se lembra de se sentir miserável e vulnerável. O ano era 2012, e ela estava longe do que ela chama de “aldeia de apoio” – seus pais, amigos de infância e comunidade – pela primeira vez em sua vida. A Sra. Ndayikunda tinha 18 anos de idade.
No abrigo, um homem sem-teto local fez amizade com ela. Ele contou ao recém-chegado de 18 anos sobre os erros que cometera em sua própria vida, sobre a perda de seu emprego, família e amigos, e sua queda para o alcoolismo e as drogas. O que Ndayikunda viu ao seu redor naqueles primeiros dias era muito diferente do que tinha visto nos filmes da América, e achou difícil conciliar o que ela achava que sabia sobre os Estados Unidos com sua experiência real no abrigo. Ndayikunda disse que aqueles quatro dias no abrigo foram uma chamada despertara. Ela percebeu que, se não tomasse cuidado em tomar as decisões certas, poderia acabar em uma situação desastrosa. Depois de quatro dias, a Assistência General (GA) ajudou-a a encontrar um apartamento em Bayside Villages, onde moravam muitos estudantes. Eles também ajudaram seu irmão a encontrar um apartamento e forneceram cheques para alimentação e recursos para orientá-los no acesso aos serviços.
Uma amiga da família que morava em Portland a levou para a Deering High School e a ajudou a se matricular. Imediatamente, ela notou muitas coisas que a surpreenderam sobre o sistema escolar americano: no Burundi, os professores são muito autoritários e os estudantes são intimidados por eles. Aqui, ela percebeu que os alunos estavam à vontade com seus professores e se relacionavam facilmente com eles. Na Deering, havia de 10 a 15 alunos em uma classe, enquanto no Burundi ela estava acostumada a uma média de 40 alunos por turma. Os estudantes mudaram de sala de aula para sala de aula em Deering, enquanto que no Burundi os estudantes permaneceram no local e os professores viajaram até eles. E depois havia os extensos recursos disponíveis para alunos e professores da Deering. Tudo sobre a nova escola parecia incrível.
No início, seu baixo nível de inglês falado tornou a escola muito difícil, mas ela se lembrou constantemente de que precisava se sair bem, e estudou muito. Aos poucos, ela progrediu. Não sabendo que os requerentes de asilo não podem receber auxílio financeiro para frequentar a faculdade, ela se candidatou e foi admitida. Quando ela soube que não podia comparecer, suas esperanças e sonhos caíram. Seus conselheiros não sabiam como ajudá-la. Então alguém mencionou que o Southern Maine Community College (SMCC) tinha um programa chamado Path to Graduation para estudantes universitários, e ela recebeu uma bolsa de US $ 500. Enquanto ela estava tendo aulas lá, ela conheceu Kristi Kaeppel, uma conselheira que defendê-la, apoiá-la e ajudá-la a encontrar os recursos para continuar a escola. Kapper mudou-se para a escola de pós-graduação, mas não antes de conscientizar a SMCC sobre os desafios específicos que os solicitantes de asilo enfrentam. A SMCC respondeu iniciando um fundo especial.
Belyse Ndayikunda se finalizou na SMCC depois de dois anos e, com a ajuda de Margaret (Maggie) Loeffholz, transferiu para a University of Southern Maine (USM), onde recebeu uma bolsa de mérito de US $ 2.500 por causa de suas excelentes notas. Enquanto na USM, ela procurou – e recebeu – dinheiro de vários doadores privados, alguns conhecidos por ela e outros não. Durante três anos, ela estudou e trabalhou e, finalmente, em 2018, licenciou-se em matemática com concentração em estatística. A Sra. Ndayikunda agora trabalha na UNUM. Ela espera obter um mestrado e para obter assistência se inscreveu no programa de reembolso de propinas da UNUM.
Trabalhar enquanto frequentava a escola era muito difícil, ela disse, mas ela atribuiu o seu sucesso na sua fé, nas pessoas boas que ela conheceu e na sua determinação. O seu conselho para os outros, especialmente os requerentes de asilo, é nunca desistir. Consistência, mantendo-se firme nos sonhos, trabalhando duro, conexões e batendo em todas as portas possíveis, todos desempenharam papéis fundamentais para que ela pudesse ter uma educação. Ela acrescentou que os americanos são muito generosos e de bom coração, e se você compartilha sua história com eles, muitas pessoas estão dispostas a ajudar. Ela lembrou de um evento em que ela participou, onde ela compartilhou sua história como parte de um painel. Depois, alguém se aproximou e entregou-lhe um cheque de US $ 2000 para continuar seus estudos.
Ndayikunda disse que se sente triste quando ouve falar de jovens que abandonam a escola. Alguns desses desistentes são elegíveis para ajuda financeira – ao contrário dos requerentes de asilo – e ela acha que eles estão desperdiçando uma grande oportunidade por não buscar uma educação universitária. Ela está satisfeita com o fato de que mais pessoas e organizações estão agora cientes da restrição de ajuda financeira para solicitantes de asilo, e observou que programas especiais estão sendo criados agora. Ela disse que seu dia de graduação no USM foi um dos melhores dias de sua vida. Ela entendeu então que se ela pudesse obter um diploma de bacharel nas condições que ela foi forçada a viver, ela poderia conseguir qualquer coisa aqui na América. O trabalho duro paga, ela disse.