Por Kathreen Harrison

Às vezes dezasseis dias podem fazer um mundo de diferença. Em 10 de março, pouco antes o Maine anunciar seu primeiro caso confirmado de COVID-19, Xavier Botana, Superintendente das Escolas Públicas de Portland, apresentou sua proposta de orçamento para o FY21 “Addressing the Opportunity Gap” ao Conselho de Educação Pública de Portland. O orçamento da Botana colocou o Patrimônio Líquido como o marcador contra o qual as decisões orçamentárias devem ser tomadas.

 

Portland Public Schools Superintendent Xavier Botana

“Quando comparamos os dados de nossos alunos que não estão em desvantagem com os de nossos alunos menos favorecidos, vemos grandes disparidades”, disse Botana ao conselho naquela noite. Determinado a melhorar as perspetivas para os alunos menos privilegiados no maior sistema escolar do estado, ele esboçou planos ambiciosos para reduzir a diferença.

No dia 26 de março, 11 dias após a governadora Mills recomendar o término do ensino em sala de aula em todas as escolas públicas e 16 dias após a apresentação otimista do orçamento de Botana, o Centro Multilíngue e Multicultural das Escolas de Portland, juntamente com a Portland Empowered, convocou uma reunião virtual que incluía representantes de varias associações de imigrantes e seus aliados. Nesta reunião, Botana e outros manifestaram grande preocupação de que o fechamento de escolas como resultado da pandemia do COVID-19 aumentasse em vez de reduzir a lacuna de oportunidades.

“Esse enceramento da escola definitivamente aumentará a diferença. Alguns alunos terão estruturas, apoios e oportunidades de aprendizado em casa durante esse período e outros não”, disse Botana na reunião. Suas palavras provaram ser prescientes.

Em todo o Maine, assim como em todo o país, muitos professores lutaram durante a pandemia para se conectar com os alunos cujos a língua materna não e inglesa (ELL), estudantes sem tecnologia ou conectividade à Internet, estudantes com pais que não sabem falar inglês, estudantes com pais que nunca foram capazes de ir na escola, ou não foram educados nos EUA e, portanto, não estão familiarizados com o sistema aqui, crianças sem-teto – as populações que muitos distritos contam como estudantes mais vulneráveis, mesmo nos melhores momentos. Enquanto isso, estudantes mais privilegiados continuam sua educação on-line, explorando o que as escolas oferecem, bem como outras oportunidades educacionais que seus pais oferecem.

A pandemia está lançando uma luz brilhante sobre as desigualdades já existentes no sistema educacional do Maine, disse recentemente o Dr. Abdullahi Ahmed, codiretor de Deering High School, em Portland, por telefone. “Imagine estar em casa com todas as crianças, um imigrante não fluente em inglês, seus filhos assustados e preocupados. Essa crise está destacando a realidade cotidiana dos pobres. A classe média tem suporte disponível para eles. Por exemplo, nem todas as crianças têm internet em casa e somente por causa da crise atual os professores percebem isso. Não há nada de bom nessa catástrofe senão que o enceramento das escolas esteja mostrando que a educação pública não é adequada para as crianças pobres.

 

Deering High School Co-Principal Dr. Ahmed

Todd Finn, superintendente das escolas públicas de Lewiston, entrou em contato por telefone em 16 de abril para discutir a abordagem de seu distrito para atender às necessidades dos alunos de ELL durante o enceramento da escola, também referida durante a chamada para questões de equidade. “Como o segundo maior distrito do Maine, temos cerca de 6.000 alunos matriculados, mais de 1.000 alunos com necessidades especiais, mais de 1.400 alunos que aprendem inglês e crianças que falam 52 línguas diferentes. Mais de 64% dos nossos alunos são economicamente desfavorecidos.”

Finn detalhou uma abordagem em quatro fases da crise atual, que tratava de levar comida para crianças carentes como primeira prioridade, seguida por laptop e acesso à Internet. Em 16 de abril, um mês após o enceramento das escolas, Finn disse que a primeira rodada de distribuição de laptops havia finalmente sido concluída, com alguns laptops doados e outros comprados. Ele se sentia confiante de que a maioria das crianças do ensino fundamental e médio nas escolas de Lewiston tinha dispositivos antes do dia 16 de abril.

 

Mas, mesmo com dispositivos, muitos dos alunos mais vulneráveis ainda não conseguiam explorar a aprendizagem virtual que agora é o modo de educação primária do Maine. “As crianças têm laptops, mas nem todos têm acesso à internet. Por isso, fizemos milhares de pesquisas para descobrir quais são as famílias que têm acesso à Internet e o que precisam. Descobrimos quais bairros precisavam de pontos de acesso WiFi ou móveis e quais já os possuíam. Isso é um trabalho em progresso, não perfeito de forma alguma”, disse Finn. Em outras palavras, a partir do dia 16 de abril, era como se um mês de escola simplesmente não tivesse acontecido para muitas crianças este ano. E Lewiston não é uma exceção, pais e educadores de todo o estado relatando que muitas crianças não estão se conectando às escolas on-line.

Lewiston Superintendent of Schools Todd Finn

O acesso à Internet é um problema em todo o estado, de acordo com Kelli A. Deveaux, diretor de comunicações do Departamento de Educação do Maine. Em 27 de abril, ela escreveu num email: “Acreditamos que atualmente haja até 25.000 estudantes em todo o Maine que não possuem um dispositivo e / ou conectividade à Internet. O Departamento de Educação está trabalhando nisso, pois vemos o acesso desigual como uma crise humanitária. Até o momento, conseguimos fornecer dispositivos e pontos de acesso para 500 estudantes na área mais carente do Maine (Condado de Piscataquis) e estamos trabalhando para financiar, adquirir e distribuir mais. Estamos nos esforçando para conectar todos os alunos do Maine.”

Os membros da comunidade relatam que muitos filhos de pais imigrantes não estão explorando oportunidades virtuais de aprendizagem devido a barreiras linguísticas e problemas de conectividade. “As chamadas de zoom não estão acontecendo na maioria das residências da ELL”, disse um dos pais. “Há uma grande lacuna entre o que a escola está promovendo e a realidade em casa.”

Outra mãe, que não lê inglês, disse que sua escola envia pacotes físicos para as crianças menores, mas eles não são muito úteis. “Estamos sentados neles. Não sabemos o que fazer com o que as escolas estão oferecendo. ”

Os pais relatam que as crianças que vivem em casas que incluem um estudante do ensino médio estão com sorte, pois os adolescentes são capazes de fornecer apoio aos irmãos mais novos. Mas muitas crianças em lares sem irmãos mais velhos não têm ninguém para ajudá-los a descobrir o que fazer com o material online ou nos pacotes.

“Divisões de classe, raça e geografia foram transferidas do mundo físico para a Internet, concebidas por seus criadores como um espaço igualitário que oferece informações e oportunidades a todos. Os alunos mais carentes, que se beneficiam mais com as oportunidades de aprendizado que a internet oferece, são os menos propensos a experimentá-los,” escreveu Kevin Mahnken no The 74 em 5 de maio.

Mesmo para as crianças que conseguem se conectar online, trabalhar com alunos da ELL apresenta desafios especiais para os educadores. “A comunicação com os alunos que estão aprendendo inglês é muito beneficiada por expressões faciais, linguagem corporal e contexto / sugestões ambientais. Ao trabalhar com os alunos via telefone ou internet, professores e alunos devem se tornar ainda mais criativos e engenhosos para garantir que o significado seja transmitido”, disse Devreaux.

O património entre distritos é tão central para a experiência dos estudantes no Maine quanto o património dentro dos distritos, com as crianças da ELL em certos distritos mais propensas do que as de outros a estarem ligadas à programação durante a crise. Portland, que possui um corpo discente diversificado há décadas, já possui uma forte rede para ajudar crianças de famílias imigrantes. O Portland Empowered e o Centro Multilíngue e Multicultural das Escolas de Portland – liderados por Grace Valenzuela – são essenciais para essa rede. Nenhum outro distrito no Maine possui um Centro Multilíngue e Multicultural como parte de seu sistema escolar.

 

Grace Valenzuela, Director of Portland Public Schools
Multilingual and Multicultural Center

No entanto, mesmo com as redes de apoio de Portland, Botana disse: “Nenhum distrito escolar do Maine, mesmo o mais proativo, afirma ter chegado perto de atender às necessidades de todos os seus alunos nos últimos dois meses. Nós (em Portland) sabemos que conseguimos nos conectar com cerca de 90% de nossos alunos e saber como eles estão e o que precisam. Temos uma ideia de quem são os outros 10% e o esforço para conectar-se a eles é o trabalho em que professores, assistentes sociais e diretores estão envolvidos.”

De acordo com o Departamento de Educação, este ano o Maine tem 5.655 estudantes de ELL (aproximadamente 3% da população total de estudantes) matriculados em escolas públicas de ensino primário e médio. Esse número é mais que o dobro da população do ano 2000 com 2.410 estudantes de ELL. Os cinco maiores grupos de idiomas de estudantes da ELL deste ano são somali, árabe, português, espanhol e francês, e em todo o estado existem 109 idiomas diferentes falados pelos alunos da ELL. Sete das dez principais línguas são comumente faladas na África, incluindo suaíli, lingala e kinyarwanda.

Neste ponto, enquanto os líderes das escolas estão engajados á terminar o ano acadêmico atual, eles também estão planejando o ano letivo 2020-2021. Eles estão executando cenários diferentes, sem saber com certeza que as escolas voltarão á abrir novamente, mesmo se todos esperam que possam.

“Normalmente, geramos 2 ou 3 cenários – agora temos 8”, disse Sonja Santelises, superintendente das Escolas Públicas da Cidade de Baltimore, falando em um seminário online nacionalmente televisionado sobre como lidar com a crise do COVID-19. Exemplos de possíveis cenários que ela está considerando no que diz respeito ao distanciamento físico no contexto de dias escolares mais prolongados, dias alternados, meio dia, início precoce, uma possível liberação no meio do ano durante a temporada de gripe, professores dando laços com os alunos – e, é claro, escola possivelmente será virtual novamente.

 

Photo | E’nkul

No mesmo seminário online, “Preparando-se para o novo (A)normal”, o presidente Stephen Pruitt, do Conselho Regional de Educação do Sul, disse ter certeza de que: “Teremos déficits em todos os lugares, e a avaliação formativa será crítica. Até os estudantes altos terão déficits. Alguns educadores temem que as crianças carreguem esses déficits durante toda a carreira educacional, e nunca as inventem, e que as crianças desfavorecidas sofrerão mais. Pruitt não aceita essa noção. “Vamos ter que diagnosticar esses déficits, conhecer as crianças onde elas estão e criar uma programação instrutiva que as mova para a frente… E se formos para o outono e uma de nossas prioridades número um não for cuidar do bem-estar social emocional dos alunos, dai alcançá-los academicamente não vai acontecer.”

Numa reunião convocada no dia 1 de maio pela organização Portland Empowered, que incluía líderes imigrantes e seus aliados, Botana se comprometeu com as metas de igualdade que ele havia compartilhado em 10 de março, apenas sete semanas antes. Ele falou sobre “suportes para programas de ELL. … tapando a lacuna de oportunidades e nivelando o campo de jogo.” Uma equipe liderada pelo superintendente assistente Aaron Townsend, que inclui professores e diretores, começou a se reunir para pensar no próximo ano. “Voltaremos à distância, teremos escola regular ou escola regular com distanciamento social?” meditou Botana.

No Maine, o controle das decisões educacionais fica pesadamente nas mãos dos conselhos escolares locais e dos líderes educacionais, o que significa que a experiência dos filhos de pais imigrantes durante o enceramento do COVID-19 variou de acordo com o distrito escolar, com alguns distritos se conectando com suas populações vulneráveis mais estreitamente que outros. A crise do COVID-19 provocou turbulência nos distritos escolares em todo o mundo, porque parecia sair do campo abandonado. No entanto, o ano letivo 2020-2021 ainda tem três meses de folga e todos os distritos têm a mesma oportunidade de garantir que as necessidades de seus alunos mais vulneráveis estejam na frente e no centro, enquanto convocam equipes de planejamento e consideram vários cenários possíveis para o que todos esperam que seja um excelente ano letivo 2020-2021.