Por Ulya Aligulova  

Quando Bishara Alkher chegou aos Estados Unidos como refugiado, em 2006, não fazia ideia de que um dia seria um empresário a lançar Karkangee, uma bebida hibisco, com sonhos para chegar aos 50 estados com o seu produto. Mas 16 anos depois, depois de anos de trabalho, foi exatamente isso que aconteceu. Karkangee foi lançado no início deste mês e já foi apanhado à venda pela Coffee by Design, a premiada cafetaria e assar com três localizações em Portland e Freeport. Alkher espera expandir-se para mais retalhistas, incluindo mercearias, em breve.

Pensa-se que Karkangee (ou karkanji), que significa hibisco, tenha vindo da culinária chadiana, mas é uma bebida popular em todo o Norte e África Central e Jamaica. A bebida é rica em antioxidantes e acredita-se que reduz a pressão arterial e o colesterol, bem como a ajuda na digestão. Estudos demonstraram que o hibisco tem propriedades anti-inflamatórias e antibacterianas. Além disso, o extrato de hibisco também pode ajudar na perda de peso, de acordo com alguns estudos. Mas o mais importante, Alkher disse que as bebidas feitas de hibisco são deliciosas, e ele quer que as pessoas nos EUA desfrutem de Karkangee, e para africanos e jamaicanos que sentem falta dele, para desfrutar de um sabor de casa.

“Temos esta bebida de hibisco em casa que eu realmente amo, que é bebida diariamente no Sudão, No Chade, no Egito e na África Central, particularmente durante o Ramadão”, disse Alkher. “Então, um dia fui ao mercado ver se conseguia encontrá-lo, mas tudo o que encontrei foi hibisco seco de que a bebida é feita. Então comprei algumas e cheguei a casa e preparei a bebida eu mesmo. Isso fez-me pensar. Há tantas pessoas de África nos EUA, e o mercado é enorme e ainda assim não se encontra esta bebida em lado nenhum. Então por que não coloco no mercado?

Alkher nasceu no Chade e passou a sua infância no Chade e no Sudão. Mudou-se para Bagdade, no Iraque, para estudar medicina na Universidade de Bagdad, mas teve de fugir do país após apenas dois anos, quando a Guerra do Iraque começou em 2003. Procurou refúgio no campo de refugiados de Al-Hawl, no norte da Síria, perto da fronteira entre a Síria e o Iraque. Depois de passar dois anos no campo, Alkher conseguiu mudar-se para os Estados Unidos como refugiado. Estabeleceu-se pela primeira vez em Atlanta, Geórgia, onde trabalhou durante três anos como funcionário de serviço de quartos no Hotel Ritz Carlton. Em 2010, Alkher decidiu mudar-se para Lewiston com a família, e é onde vive desde então.

A sua decisão de se mudar foi motivada pelas oportunidades educativas superiores que o Maine oferece. “Maine é o melhor lugar para ir à escola”, disse Alkher. “Quando fores para a escola aqui, podes receber ajuda do governo, o que não é algo que esteja disponível na Geórgia. Quando se chega aos Estados Unidos como imigrante, o maior desafio é aprender inglês.” Quando chegou, não conhecia nenhum inglês e matriculou-se no Central Maine Community College em 2011 para se concentrar na aprendizagem da língua e na sua educação. Tem estudado lá em part-time desde então. Espera eventualmente transferir-se para uma universidade em Portland para estudar serviços humanos.

Assim que Alkher teve a ideia de criar uma bebida de hibisco, percebeu que não fazia ideia de onde começar. Mas isso não o impediu. Começou a pesquisar e encontrou a Davison Inventions, uma empresa sediada em Pittsburgh que ajuda pessoas de todo o mundo a iniciar as suas invenções. Os serviços incluem investigação de produtos/patentes, desenvolvimento de protótipos, design de embalagens e representação de licenciamento. Também ajudam os clientes a apresentar as suas ideias a empresas, fabricantes e retalhistas para possível licenciamento.

“Dei-lhes a minha ideia e eles investigaram se mais alguém nos EUA nos últimos 20 anos teve a mesma ideia. Acontece que ninguém o fez. A única coisa que existia era chá de hibisco, mas não sumo de hibisco. Por isso enviei-lhes a receita e o produto acabado, e eles inventaram o design da garrafa e da embalagem, bem como um vídeo promocional”, contou Alkher.

O próximo grande passo foi o licenciamento do produto, uma vez que os produtos caseiros não podem ser vendidos diretamente aos consumidores sem um, de acordo com a lei de comida caseira do Maine. Um dia decidiu mostrar o vídeo promocional de Karkangee a um dos seus professores no Central Maine Community College. Ela experimentou a bebida e gostou tanto que contou ao irmão sobre isso. É presidente da empresa de produção sediada em Auburn, as Empresas De Coão.

“Tive tanta sorte em encontrá-los, e para eles concordarem em licenciar Karkangee, porque eles próprios fizeram todos os testes e a produção, e eu não tive que pagar por nada disso”, disse Alkher. Assinou com a empresa e concordou em partilhar 45% dos lucros. Strainrite enviou a bebida para os seus laboratórios na Califórnia, onde fizeram testes e alteraram a receita. “Tudo isto aconteceu em 2019. No final do ano, voltei a visitar África durante uns meses e, infelizmente, o COVID-19 eclodiu enquanto lá estava e fiquei preso e só pude voltar no final de 2020.”

Ao longo de todos os anos, desafios e contratempos, Alkher perseverou, e agora Karkangee chegou ao mercado. “O meu sonho é ver o meu produto nas prateleiras das lojas não só no Maine, mas em todos os estados da América”, disse Alkher.