Alain Nahimana | Photo Hamid Karimian

 

By Kathreen Harrison

Alain Jean Claude Nahimana est arrivé dans le Maine en 2010, en tant que demandeur d’asile afin d’ échapper aux persécutions dans son pays natal, le Burundi. Lorsqu’il est décédé le 31 mai dernier, des suites de complications liées au diabète, il avait accompli tant de choses pendant les dix années qui se sont écoulées que sa vie a été commémorée par de nombreux personnalités politiques, hommes et femmes d’affaires, responsables d’établissements scolaires, d’associations à but non lucratif, de groupes de défense des immigrants et d’associations communautaires du Maine, ainsi que par des artistes, des amis dévoués et sa famille aimante. Sur la scène nationale, qu’il avait commencé à occuper dans ses dernières années, le Directeur Exécutif de la principale coalition nationale de défense des droits des immigrants s’est souvenu de lui. La mort prématurée de Nahimana a plongé de nombreuses personnes dans le deuil, mais on se souvient de lui comme d’un leader avec une vision et un héritage clairs et dont la vie et les réalisations ont touché et amélioré la vie d’innombrables autres personnes.

Governor Mills, Alain Nahimana, Mary Allen Lindemann, Jenny Van West at the Blaine House

Nahimana est né à Bujumbura, au Burundi, le 4 novembre 1970, d’un père diplomate et d’une mère qui était bien connue pour défendre les droits des femmes; elle est en effet l’ancienne Présidente de la Ligue des Femmes du Burundi. Alain avait deux soeurs et un frère. Il a passé la plus grande partie de son enfance au Burundi et a fait ses études secondaires en Suisse, où son père était Ambassadeur du Burundi. Il a étudié à l’université du Burundi, où il s’est spécialisé en économie, et s’est ensuite lancé dans une carrière prospère d’homme d’affaires.

Il a également rejoint un parti politique d’opposition et a été pris pour cible par le parti au pouvoir, torturé et emprisonné, une expérience traumatisante qui a changé la trajectoire de sa vie et l’a conduit à fuir le Burundi. Il n’a pas souvent partagé les détails du traumatisme qu’il a subi, même avec ses amis les plus proches, mais lors d’une conférence organisée à Portland en 2018 sur le thème « Répondre aux besoins mentaux et physiques des immigrants, des réfugiés et des demandeurs d’asile dans le Maine », où il était membre du panel, Nahimana a déclaré : « Un Africain est censé être fort… [mais] commencer une nouvelle vie est si difficile. Comment pouvez-vous faire confiance à nouveau après avoir vécu tant de traumatismes et de pertes?”

A

Aux États-Unis, le premier lieu d’atterrissage de Nahimana a été San Diego, où vivaient ses parents, sa sœur Christine et son frère Didier, mais après seulement deux mois, il a déménagé à Portland. Après avoir obtenu son permis de travail, il a travaillé brièvement pour une compagnie de transport, puis est passé au service clientèle de Time-Warner où, dit-il à ses amis, les clients se moquaient de son accent. Il a donc quitté Time-Warner en peu de temps, et a finalement commencé deux emplois à temps partiel — avec la Maine People’s Alliance et la Maine Immigrants’ Rights Coalition (MIRC), où il est devenu le premier Coordinateur de la Coalition.

Mufalo Chitam, l’actuel Directeur Exécutif du MIRC, attribue à Nahimana le fait d’avoir joué « un rôle essentiel dans la croissance du MIRC ». Fondée en 2005 par l’Immigrant Legal Advocacy Project, « la Coalition a triplé de taille et a gagné en puissance, en particulier sous la direction d’Alain, entre les années 2012 et 2016 », a déclaré M. Chitam. C’est alors que Nahimana est parti pour co-fonder le Greater Portland Immigrant Welcome Center, avec Damas Rugaba, et est devenu Directeur Exécutif, un poste qu’il a occupé jusqu’à sa mort. Actuellement, le MIRC compte 68 organisations membres.

Le 5 juin, lors d’un hommage rendu à Nahimana au Greater Immigrant Welcome Center, et largement diffusé via Zoom (disponible sur le site de l’IWC), Chitam a énuméré certains des principaux succès de Nahimana en tant que Coordinateur du MIRC: l’adoption d’une ordonnance de Portland contre le ciblage racial, la défaite de nombreux projets de loi anti-immigrants, le lancement du premier New Mainers Political Action Committee, la création du Portland Community Plus Fund, et le soutien à l’Assistance Générale pour les demandeurs d’asile.

Alain Nahimana and Damas Rugaba

« Des milliers de demandeurs d’asile, y compris les 450 et plus qui ont été hébergés dans le centre EXPO l’été dernier, peuvent toujours bénéficier de l’Assistance Générale, ce qui les sauve du sans-abrisme et de l’itinérance, grâce au travail d’Alain Nahimana comme premier défenseur des droits des immigrants au MIRC », a déclaré M. Chitam.

Un ami proche de Nahimana est Antoine Bikamba, actuel Président de l’Association Rwandaise du Maine. Il a déclaré : « Les communautés africaines ne se réunissaient pas souvent pour discuter des problèmes. Après l’arrivée d’Alain dans le Maine, nous avons commencé à nous rendre à Augusta pour défendre notre cause. Il a joué un grand rôle dans le rapprochement des gens ».

Shima Kabirigi, qui est actuellement Co-Président du Conseil d’Administration de l’IWC avec Mary Allen Lindemann, a réfléchi à la vision de Nahimana en tant que Coordinateur du MIRC. « Sous un gouvernement qui, à l’époque, était anti-immigrant, Alain a compris que la force était dans le nombre, et il savait qu’il était important de tirer parti des ressources et des réseaux afin de modifier le discours qui était profondément ancré dans les années LePage.”

Les débuts de la création du Greater Portland Immigrant Welcome Center se sont déroulés dans les cafés et les cuisines sur une période de deux ans, alors que Nahimana était Coordinateur du MIRC. Bikamba, qui avait été recruté par Nahimana pour être membre du Conseil d’Administration du MIRC, se souvient que Nahimana avait parlé de l’importance de trouver un espace où les immigrants pourraient se rencontrer, se réunir et développer des projets. Il a présenté Nahimana à Rugaba, qui était à l’époque Président de l’Association Rwandaise du Maine. Nahimana a lui-même été président de la Communauté Burundaise du Maine de 2014 à 2016.

Antoine Bikamba and Alain Nahimana

Rugaba s’est rappelé d’un échange qui a lancé la période de planification de ce qui est devenu plus tard le Greater Portland Immigrant Welcome Center. Je me souviens avoir dit un jour à Alain : « Nous sommes comme des pompiers, nous courrons toujours pour éteindre les incendies ». Soyons proactifs ». Le lendemain, Alain m’a appelé et m’a proposé de me rencontrer. Il m’a dit : « J’ai réfléchi à ce que tu disais. » … Nous avons commencé à planifier la création d’une organisation permettant à différents groupes d’immigrants de se rencontrer, plutôt que de travailler en vase clos, et de créer des programmes ensemble. Nous souhaitions montrer la présence des immigrants ici dans le Maine – montrer que nous sommes ici, et ici pour rester. Que nous faisons partie de la communauté ».

En 2016, Rugaba a déménagé dans le Connecticut pour poursuivre une opportunité de travail, mais les deux hommes ont continué à collaborer lors de voyages réguliers pendant le week-end entre les deux états. C’’est à ce moment là que Nahimana a pris la tête du projet. Il s’est concentré d’abord sur l’élaboration de la stratégie, la recherche de membres du Conseil d’Administration, la conception et l’aménagement de l’espace, et la collaboration avec le graphiste pour le logo et le matériel promotionnel. Carl Lakari, Deb Rothernberg, Caroline Jovas, Antoine Bikamba et Damas Rugaba ont été les membres fondateurs du Conseil d’Administration.

« Notre objectif a toujours été l’autonomisation », a rappelé M. Rugaba. « Nous avons vu que les communautés d’immigrants avaient tendance à se rassembler, et nous voulions que ceux-ci sortent de leurs communautés, qu’ils créent des réseaux, qu’ils se rencontrent et qu’ils collaborent avec les autres ». Rugaba est retourné dans le Maine pour aider à gérer le Centre lors de son lancement en 2017.

En 2016, Kabirigi est devenu coordinateur des volontaires pour faciliter les conversations avec les leaders de la communauté – une tâche pas facile, et surtout pas pour une jeune femme timide, se souvient Kabirigi. L’objectif était de développer une mission et une organisation enracinées dans les différentes priorités et aspirations des immigrants du Maine.

Alain Nahimana and Shima Kabirigi in t-shirts responding to President Trump’s remarks

« Nous voulions que le Centre reflète la myriade d’idées, de priorités et d’aspirations des différentes communautés d’immigrants du Maine », a déclaré M. Kabirigi. « Tout le monde n’y a pas cru, mais nous avons laissé la porte ouverte. » Kabirigi a également joué un rôle essentiel en fournissant l’infrastructure pour l’espace du 24 Preble Street. « Nous voulions un espace d’aspiration, dirigé par des immigrants, pour contrer le discours anti-immigration. Nous voulions que le Centre se concentre sur la défense des immigrés et sur l’innovation. Alain a compris que pour aider les immigrants à construire leur vie et à s’épanouir ici, le IWC devait attirer les secteurs privé, publics et à but non lucratif… Il voulait créer plus de sièges autour de tables qui ouvrent des portes, changent les lois et influencent les décisions ».

Adele Ngoy, Directrice Exécutive de Women United Around the World, une organisation membre de l’IWC, a décrit certaines des convictions fondamentales de Nahimana. « Tout d’abord, il croyait en la collaboration, malgré les différences de sexe, de religion et de race… Deuxièmement, il pensait que nous n’atteindrons pas nos objectifs si nous nous tirons les uns les autres vers le bas…. Troisièmement, il a dit que nous devons toujours pousser à l’excellence…. Et enfin, que nous devons toujours nous rappeler que même si nous n’avons pas d’argent, même si nous ne parlons pas bien l’anglais, nous avons toujours nos rêves. Nous avons nos talents. Et nous avons le soutien de nos amis et de nos collègues. Nous avons tous quelque chose à offrir à nos nouvelles communautés qui en feront de meilleurs endroits où vivre pour tous ».

« Sa vision était ambitieuse, et elle était vraiment importante, et elle sera poursuivie », a déclaré Mary Allen Lindemann. On ne peut pas avoir une économie inclusive sans une démocratie inclusive ». C’est la politique, et non la protestation, qui fait la différence ». L’Union fait la Force.. Tout cela est devenu partie intégrante du vocabulaire de tous ceux qui sont liés à l’IWC. »

Les trois piliers du Centre sont le Immigrant Business Hub, le iEnglish Project, et Citizenship & Civic Engagement. M. Rugaba a déclaré : « A ce moment précis, nous n’avons pas encore défini l’avenir. Cette année devait être consacrée au développement et au renforcement de nos trois programmes principaux, et l’accent doit rester mis sur ce point malgré l’impact du coronavirus et la mort d’Alain. Nous voulons promettre aux gens que le travail commencé par Alain va se poursuivre. Nous voulons qu’il en soit fier ».

 

Introducing Mary Allen Lindemann at 2018 Muskie Access to Justice Awards Dinner

« Le Centre va continuer. C’est un projet ambitieux, mais nous avons une équipe fantastique », a déclaré Lindemann. « Le personnel a été incroyable, et les gens se présentent avec différents niveaux d’expertise, offrant leur aide et leur soutien. Les gens croient en notre vision, ils savent que c’est la bonne chose à faire, nous avons juste besoin d’un peu de temps pour nous réorganiser. Nous honorerons sa vie et son héritage ».”

Mary Allen Lindemann speaking about Alain Nahimana after his death | Photo Egide Foxworth

Outre son travail dans le Maine, Nahimana a travaillé au niveau national en tant que membre du Conseil d’Administration du National Partnership for New Americans. « Alain était convaincu que les organisations et les législateurs devaient être reliés à un réseau national plus large, qu’il était important d’être à la table des négociations pour faire connaître le Maine, qu’il était important de regarder au-delà du Maine dans le contexte national et de commencer à construire des ponts et créer des liens avec les partenaires nationaux – pour former une coalition dans le Maine et élever leurs voix et leurs priorités – en leur disant : ‘Voici ce que nous faisons dans le Maine, et voici pourquoi vous devriez investir dans le Maine' », a déclaré Kabirigi.

Joshua Hoyt, Directeur Exécutif du National Partnership for New Americans, a déclaré : « Alain est arrivé au Conseil d’Administration du NPNA avec une profonde compréhension des défis auxquels sont confrontés les immigrants, les réfugiés et les demandeurs d’asile aux États-Unis, et il a compris que ce dont les familles d’immigrants ont besoin – de la sécurité, du soutien dans l’apprentissage de l’anglais, de l’aide pour avancer dans sa carrière et d’une bonne éducation pour leurs enfants – ne peut souvent pas être gagné sans construire et utiliser le pouvoir politique. Alain a construit sa vie aux États-Unis en aidant les immigrants et les réfugiés dans le Maine et dans tout le pays, et sa perte tragique est une triste nouvelle tant pour les immigrants que pour notre nation ».

Fatuma Hussein, Directrice Exécutive du Immigrant Resource Center of Maine, a réfléchi sur l’héritage de Nahimana. « Alain voulait que nous soyons présents aux tables politiques du Maine et de tout le pays, et maintenant, 10 ans après son arrivée, nous avons le pont et les tremplins, pour changer le système ».

Press conference on the New Deal for New Americans Act in Washington D.C. on October 30, 2019

La mort de Nahimana a profondément touché sa famille et ses amis personnels, et beaucoup ont partagé leur chagrin ainsi que les souvenirs de son tempérament et de ses goûts particuliers lors d’un service commémoratif le 12 juin, qui a précédé le service funèbre du 13 juin à St. Luke’s à Portland et son enterrement à San Diego.

« Alain aimait boire une bonne Guinness, conduire sa Mercedes immaculée, fumer des cigares à Calabash et danser à Bubbas », s’est rappelée Lindemann.

« Il était très sensible », a déclaré Kabirigi. « Une fois que vous vous asseyiez avec lui, vous voyiez qu’il était gentil, doux, sensible et qu’il racontait beaucoup de blagues. Il se connaissait bien, et savait qu’il pouvait aussi être têtu et dur. »

Alain Nahimana and his cousin

Ngoy, qui est un créateur de mode, se souvient d’avoir rencontré Nahimana lors d’un événement en 2012. « Quand je suis arrivé, j’ai vu cet homme noir, bien habillé, élégant en costume – et vous savez combien j’aime un beau costume ! Avec le temps, j’ai compris que ce qui comptait le plus pour Alain, c’était de placer la barre plus haut. Tout ce qu’Alain avait sous la main devenait encore plus spécial. Encore mieux parce qu’il était impliqué ».

David Currier, Adele Ngoy, Alain Nahimana | Tsukroff Photography

Nous nous sommes tellement amusés ensemble. Il était là chaque fois que nous avions un événement familial. Il aimait parler de politique, des défis de la vie, et discuter de nos points de vue, qui étaient différents. Nous n’avons jamais passé plus de deux ou trois jours sans nous appeler ou nous rendre visite. Dès le début, il voulait que sa famille puisse le rejoindre. Quand ses fils ont obtenu l’asile, ce fut l’un de ses moments les plus heureux. Il avait aussi tout fait pour faire venir Princesse, sa fille, ici aussi. »

 

« Je n’ai jamais connu un homme qui aimait ses enfants ou sa famille plus qu’Alain », a déclaré Lindemann.

 

Son frère, Didier, a déclaré : « Claude (il était connu sous le nom de Claude par la famille) était un homme intelligent, un pionnier, un visionnaire. Il avait toujours l’air pressé, comme s’il voyait l’horloge tourner. Repose en puissance, Claude ».

Didier Nahimana | Photo Egide Foxworth

Sa sœur, Christine, a ajouté : « Les nombreux messages que la famille a reçus ont été réconfortants et nous rappellent l’impact qu’Alain a eu sur tant de vies. Il a été un cadeau pour nous tous – un homme aimant, attentionné, doux, positif, qui a été serviable, intelligent, joyeux…. Je pourrais continuer toute la journée. Il avait beaucoup à donner, et il l’a fait. Je suis heureux de dire que mon frère a vécu une belle vie, et qu’il a accompli sa mission sur terre. Son héritage se perpétuera. Dans la vie, nous l’avons aimé tendrement, et dans la mort, nous l’aimons encore. Il a une place dans nos cœurs que personne ne pourra jamais remplir. Qu’il repose en paix, et que Dieu vous bénisse tous. »

 

Ribbon cutting of the fourth floor addition which houses the iEnglish Lab at the Cen- ter, October 2018. Don Gooding, advisor for the Center’s Business Hub; Alain Nahi- mana, Executive Director of the GPIWC; Quincy Hentzel, CEO of the Portland Regional Chamber of Commerce; James Brissenden, Director of Business Development at Clark Insurance; Judy West, Chief Human Resources Officer at MaineHealth; Tony Payne, Senior Vice President of External Affairs at the MEMIC Group and Gene Ardito, President & CEO at cPort Credit Union.

Alain Nahimana, Zehra Abukar,

 

 

 

 

Video courtesy of Egide Foxworth – many thanks for allowing us to share it here.