Par Amy Harris 

Plus de 4 millions de personnes aux États-Unis vivent actuellement avec l’hépatite A, l’hépatite B ou l’hépatite C, qui sont toutes des infections du foie causées par différents virus. L’hépatite D et l’hépatite E sont également des problèmes de santé dans le monde, mais les virus de l’hépatite les plus courants dans le Maine et aux États-Unis sont les virus A, B et C.

Amevi Assoutovi, Agent de santé communautaire au sein de la Division de la Santé publique de Portland, fait état d’une confusion et d’une incompréhension généralisées au sujet de l’hépatite, notamment en ce qui concerne les différences entre les différents virus. L’hépatite peut se transmettre d’une personne à l’autre, et le manque de connaissances et de compréhension des types d’hépatite, de leur mode de transmission et de la manière de prévenir l’infection met tous les habitants du Maine en danger.

En l’absence de traitement, certaines formes d’hépatite peuvent entraîner un cancer du foie ou d’autres maladies graves du foie. Les symptômes comprennent la fièvre, la fatigue et la jaunisse (jaunissement des yeux et coloration anormale des selles et de l’urine), mais comme certaines personnes ne présentent aucun symptôme, le fait de se sentir bien ne signifie pas nécessairement qu’une personne est en bonne santé. Mme Assoutovi recommande d’apprendre les différents facteurs de risque pour chaque type de virus, de s’informer sur les traitements possibles et d’obtenir les vaccins recommandés pour prévenir la maladie.

M. Assoutovi a mené une enquête informelle auprès de ses clients du centre de santé Screening, Prioritization, and Urgent Referral Program (SPUR), situé au 39 Forest Avenue, à Portland, et a constaté qu’ils connaissaient peu ou pas du tout les mesures préventives telles que la vaccination, l’échange de seringues stériles et le dépistage de l’hépatite. Il s’inquiète du fait que le manque d’information limite la capacité de ses patients à éviter l’infection ou à bénéficier d’un traitement précoce.

Au niveau national, le nombre d’infections par l’hépatite C a augmenté de 7 % entre 2020 et 2021. Chloe Manchester, épidémiologiste spécialiste des maladies infectieuses au Maine Center for Disease Control and Prevention, indique que les cas d’hépatite B et C dans le Maine ont légèrement diminué au cours de la même période, mais elle pense que moins de cas ont pu être signalés pendant la pandémie de COVID-19 en raison d’un dépistage médical moins important. Selon Mme Manchester, l’hépatite C reste “un problème de santé publique très préoccupant dans le Maine et dans tous les États-Unis”, et elle craint que l’hépatite C non diagnostiquée puisse être transmise des femmes enceintes à leurs bébés. “Il est largement admis que l’hépatite C périnatale est très probablement sous-estimée”, a-t-elle déclaré.

L’éducation sur le dépistage, les options de traitement et les possibilités de vaccination doit être étendue à l’ensemble de l’État, a déclaré Mme Manchester. “Nous disposons de tous les outils nécessaires pour nous démêler de ce problème de santé publique”, notamment des traitements très efficaces, des stratégies éprouvées de réduction des risques et des recommandations de dépistage systématique.

La Church of Safe Injection a pour mission de “réduire les dommages associés à la consommation active de drogues et de soutenir l’intersectionnalité de la pauvreté, du manque d’accès aux soins de santé et du sans-abrisme”. C’est l’une des organisations qui travaillent sur le terrain pour éduquer le public et fournir des soins en rapport avec l’hépatite. Plusieurs événements communautaires sont prévus pour 2024, avec des interprètes, des documents traduits et des dépistages et vaccinations gratuits contre l’hépatite.

Mais Zoe Brokos, Directrice exécutive, a déclaré qu’il n’était pas facile de sensibiliser les gens. “Le travail que nous faisons est fortement stigmatisé dans la plupart des communautés”, a-t-elle déclaré. Elle travaille avec Generational Noor, Maine People’s Alliance et Maine Inside Out sur les efforts de sensibilisation. Un élément clé de la stratégie de réduction des risques liés à l’hépatite B et à l’hépatite C consiste à permettre aux gens d’échanger des seringues sales contre des seringues propres. En plus de l’amélioration de l’accès aux seringues propres, les défenseurs des soins de santé estiment que le dépistage universel devrait faire partie des soins médicaux de routine. Le dépistage aiderait les personnes malades et réduirait la transmission

Afin d’aider les gens, de plus en plus d’organisations dans le Maine ont réalisé que des options de traitement culturellement appropriées doivent être disponibles. Selon Manchester, Greater Portland Health et Maine Medical Center’s Virology Treatment Center sont des exemples d’organisations qui travaillent avec des partenaires communautaires pour s’assurer que les personnes dont le test est positif bénéficient d’un “transfert chaleureux vers un endroit où elles peuvent recevoir un traitement culturellement approprié et non stigmatisant”.

La transmission de l’hépatite A peut être évitée en se lavant systématiquement les mains, en adoptant des pratiques d’hygiène sûres et en lavant et cuisant soigneusement les aliments. L’hépatite A est plus contagieuse que l’hépatite B ou C. Elle se transmet par voie fécale-orale ou par la consommation d’eau ou d’aliments contaminés.

L’hépatite B se transmet par les fluides corporels tels que le sang et le sperme, par des aiguilles non stériles et de la mère à l’enfant pendant l’accouchement. La plupart des personnes atteintes d’hépatite B ne présentent pas de symptômes lors de la première infection, de sorte qu’elles sont moins susceptibles de consulter un médecin ou de se faire dépister.

Selon les Centres américains de contrôle et de prévention des maladies, la plupart des personnes sont infectées par le virus de l’hépatite C en partageant des aiguilles ou d’autres équipements utilisés pour préparer et injecter des drogues. L’épidémie d’opioïdes et l’augmentation du nombre de personnes qui s’injectent des drogues pourraient être en partie responsables de la persistance des cas d’hépatite C.

Des trois, l’hépatite C est la plus susceptible d’être une infection silencieuse, et les gens peuvent ne pas remarquer de symptômes jusqu’à ce que leur maladie ait évolué vers une maladie hépatique avancée.

La plupart des personnes infectées par l’hépatite A ne seront malades que pendant une courte période avant de se rétablir complètement, et la plupart d’entre elles ne présenteront pas de lésions hépatiques durables.

Les hépatites B et C présentent toutes deux une forme aiguë d’infection qui dure jusqu’à six mois, ainsi qu’une forme chronique qui dure toute la vie. L’hépatite B est incurable, mais si elle est correctement prise en charge au fil du temps, elle n’a pas besoin de devenir chronique et d’entraîner des lésions hépatiques graves (appelées cirrhose) ou un cancer du foie.

Les progrès récents dans le traitement de l’hépatite C se traduisent par des taux de guérison plus élevés et des durées de traitement plus courtes. Les traitements comprennent généralement huit à douze semaines de thérapie orale (pilules), et, selon le CDC américain, plus de 90 % des patients sont guéris, avec peu d’effets secondaires..

Les vaccins

Il existe des vaccins pour prévenir l’infection par l’hépatite A et l’hépatite B. Il est conseillé aux personnes vivant avec l’hépatite B ou C de recevoir également le vaccin contre l’hépatite A.