Par Kathreen Harrison

Le 20 mai dernier, le Centre de Contrôle des Maladies du Maine (CDC) a mis à jour ses données sur les taux d’infection par COVID-19 chez les personnes de couleur, ce qui représente plus de 21 % du total des cas, ou l’équivalent de plus d’une personne infectée sur cinq dans le Maine. En même temps, les dossiers du Bureau du recensement des Etats-Unis de 2019 indiquent que les personnes de couleur ne représentent que 7 % de la population du Maine.

Plus grave encore, plus de 16 % des infections totales concernent des Noirs ou des Afro-Américains, alors que les données du recensement indiquent que seulement 1,6 % de la population totale est noire ou afro-américaine. Et ce taux d’infection disproportionné augmente rapidement. Le 29 avril, date à laquelle le CDC a publié pour la première fois des données par race et par ethnie, le taux d’infection total des Noirs ou des Afro-Américains vivant dans le Maine s’élevait à 5,09 %. À l’époque, cette disparité des taux d’infection selon la race ou l’ethnie semblait importante. Il a plus que triplé depuis cette date.

Les dirigeants des communautés d’immigrants du Maine et leurs alliés ont prédit très tôt que COVID-19 allait en particulier frapper durement les communautés d’immigrants vulnérables de l’État en raison des conditions économiques et sociales. Il est bien connu que celles-ci ont un impact important sur la santé publique dans notre Etat. Ils se sont donc mobilisés à la mi-mars pour tenter de prévenir les épidémies, et ces efforts se poursuivent.

Mufalo Chitam, Executive Director of Maine Immigrants’ Rights Coalition

“Nous avons abordé notre travail de réponse à Covid-19 avec un sentiment d’urgence dès le début. En raison des disparités existantes dans l’accès aux soins de santé et des barrières linguistiques, entre autres facteurs, il s’agissait simplement de savoir “quand” nos communautés seraient affectées, et non “si””, a déclaré Mufalo Chitam, Directeur Exécutif de la Maine Immigrants’ Rights Coalition (MIRC), dans un courriel. La MIRC est une coalition qui comprend 69 organisations partenaires.

“Depuis mars, lorsque le virus a été signalé pour la première fois dans le Maine, de nombreuses agences qui aident les New Mainers se sont rapidement mobilisées pour travailler ensemble, plaider pour un changement du système, développer des partenariats, répondre aux besoins immédiats et émergents et fournir des informations ciblées, culturellement pertinentes et linguistiquement appropriées sur Covid-19”, a déclaré Fatuma Hussein, Directrice Exécutive de l’Immigrant Resource Center of Maine, contactée par téléphone.

Parmi ces groupes qui se réunissent virtuellement, il y a des représentants de différents groupes créés par des citoyens ordinaires et à but non lucratif de tout l’État. Certains de ces groupes se concentrent directement sur la crise sanitaire et ont très tôt mis l’accent sur la nécessité de s’approprier des tests COVID-19, d’obtenir des informations en traduction, de faire appel à des agents de santé communautaires culturellement compétents et multilingues et de faire appel à des traceurs de contact dans les communautés où les immigrants vivent et travaillent avant que les épidémies ne se déclarent.

D’autres groupes se concentrent sur la manière de réduire l’écart des chances en matière d’éducation entre les étudiants les moins favorisés et ceux qui ne le sont pas, écart qui s’est en effet creusé pendant la pandémie. D’autres encore s’efforcent de mettre les gens en contact avec les ressources alimentaires. Certains groupes sont spécifiques à une région et s’attaquent aux problèmes dans différents comtés séparément. Selon les membres des groupes de travail, des efforts considérables ont été déployés pour établir des lignes de communication efficaces avec les responsables des différents départements de l’administration des usines et leurs agents de liaison, ainsi qu’avec les autorités municipales.

Abdulkerim Said, Director of New Mainers Public Health Initiative

Les épidémiologistes et les spécialistes de la santé publique ne sont pas non plus surpris par l’importante disparité des taux d’infection selon la race ou l’ethnie. Selon le site web national des CDC, “l’histoire montre que les taux de maladies graves et de décès ont tendance à être plus élevés pour les groupes de minorités raciales et ethniques pendant des urgences de santé publique”. Le site attribue cette disparité aux conditions économiques et sociales telles que les circonstances de travail, les conditions de santé sous-jacentes, l’accès variable aux soins de santé et les conditions de vie.

Le 13 mars, un groupe de plus de 80 personnes représentant de nombreuses organisations, et visant les besoins sanitaires des communautés d’immigrants pendant la crise, a rencontré le Dr Nirav Shah, Directeur du Centre de Contrôle des Maladies du Maine (CDC), à leur demande. Les réunions avec Kristine Jenkins et Jamie L. Paul, agents de liaison avec les communautés pour le CDC, se sont poursuivies depuis lors, avec des réunions plus fréquentes récemment, en réponse à l’inquiétude croissante concernant la transmission communautaire dans les comtés de Cumberland et d’Androscoggin, et les épidémies sur les lieux de travail où travaillent de nombreux immigrants, tels que Tyson Foods et Bristol Seafood. Le Dr Shah a rencontré à plusieurs reprises depuis le 13 mars les dirigeants des communautés d’immigrants et leurs alliés qui sont à but non lucratif.

Parallèlement à l’augmentation de tests qui sont faciles d’accès et à l’élargissement de la recherche systématique de contacts effectuée par des membres de confiance de différentes communautés, les dirigeants communautaires ont fortement plaidé en faveur de l’implication des “travailleurs de proximité en santé communautaire” (“community health outreach workers” ou CHOWS, en anglais) pour atteindre les communautés d’immigrants ayant besoin d’aide.

Nélida R. Berke, Coordinatrice du Minority Health Program, qui a son bureau au sein du Département de la Santé et des Services Sociaux de la ville de Portland, a expliqué lors d’un appel Zoom que les CHOWs ont une bonne compréhension de leurs patients, partageant souvent des valeurs, une expérience de vie, une origine ethnique, un statut socio-économique et une langue similaires. “Les CHOWs sont des membres des communautés que nous servons”, a-t-elle expliqué. “Les CHOWs sont déjà connus et peuvent faire le travail plus rapidement.”

Lisa Tapert, PDG du Maine Mobile Health Program, a encouragé la mise en place de stations de dépistage au sein même des communautés d’immigrants, afin que les personnes qui sont sans moyens de transport et qui n’ont pas forcément accès à des médecins, puissent y accéder. Elle a également souligné l’importance de travailler avec les CHOWs et les leaders des communautés d’immigrants. “J’aimerais voir le CDC travailler avec des organisations telles que Mano en Mano, Maine Access Immigrant Network, New Mainers Public Health Initiative, et d’autres pour déterminer où les tests sont nécessaires”.

Anticipant les épidémies qui se sont produites ces dernières semaines dans les usines de transformation et ailleurs, M. Tapert a déclaré lors d’un appel téléphonique le 14 mai:  “Ce n’est qu’une question de temps avant que nous ayons d’autres épidémies si les tests ne sont pas disponibles.”

Fatuma Hussein, contactée par téléphone le 20 mai, a indiqué qu’après des semaines de réunions et de création de partenariats pour développer une structure, les villes de Lewiston et Auburn sont en train d’obtenir une réponse communautaire coordonnée pour leurs communautés.

“Nous avons mis en place de bons partenariats, la communication se faisant sur le terrain. Nous travaillons tous ensemble sur la manière d’éviter des épidémies inutiles, et je tiens à remercier les systèmes et nos partenaires”, a déclaré M. Hussein.

Les emplois à bas salaire dans les hôpitaux, les foyers de groupe, les maisons de soins, les épiceries et les usines de transformation sont souvent les emplois qui sont offerts aux immigrants, et des niveaux élevés d’infection ont été ainsi constatés parmi les personnes qui occupent ces emplois.

“Les personnes qui occupent ces emplois sont en ligne directe avec le virus. Ils ne peuvent pas rester chez eux”, a déclaré M. Shah lors d’un point de presse le 22 mai.

Les conditions de vie surpeuplées sont également citées par le CDC comme contribuant au lourd tribut que les maladies infectieuses font payer aux groupes défavorisés lors des épidémies de santé publique. Comme le loyer est cher dans le Maine, les travailleurs à bas salaire partagent souvent leur logement. Abdulkerim Said, fondateur et directeur exécutif de la New Mainers Public Health Initiative (NMHI), joint par téléphone, a expliqué que dans sa communauté, de nombreuses personnes partagent un seul appartement et que les membres de la communauté dont le test de dépistage du virus est positif n’ont aucun moyen de s’isoler des autres membres de leur foyer dans leur maison.

Crystal Cron, Présidente de Presente!Maine, un groupe de défense de la communauté latino-américaine du Maine, est d’accord avec Said.

“De nombreux membres de la communauté vivent dans un appartement de quatre à cinq familles, chacune partageant une chambre, ce qui rend la distance sociale presque impossible. Si vous tombez malade et que vous avez besoin de vous isoler de votre famille, où allez-vous ?” a déclaré Cron.

Le 26 mai, Shah a rapporté lors de sa conférence de presse quotidienne que des contrats ont été signés avec des hôtels pour ceux qui ne peuvent pas s’isoler chez eux en toute sécurité. “J’ai eu un certain nombre de discussions avec les groupes de New Mainers depuis un certain temps maintenant, et cette préoccupation [sur la nécessité de s’isoler dans certains lieux] a été exprimée à maintes reprises. Nous avons travaillé avec les hôtels de la région pour conclure des contrats afin que les gens puissent se voir offrir des lieux d’isolement en toute sécurité, avec le soutien social approprié fourni pendant cette période, et c’est maintenant en place”, a-t-il déclaré.

Le Dr Shah a déclaré à plusieurs reprises pendant les conférences de presse que la transmission du COVID-19 au sein des familles est un facteur important de la propagation du virus dans le Maine. Avec plus de kits de test COVID maintenant disponibles, il encourage les tests pour ceux qui sont symptomatiques, ou qui ont été en contact avec une personne dont le test était positif. Le 19 mai dernier, une épidémie a été annoncée par le CDC dans le complexe d’appartements du 100 State Street à Portland. Le 20 mai, 200 personnes ont été testées dans le hall de l’immeuble. Au 26 mai, 23 de ces tests avaient été confirmés positifs, et des enquêtes étaient en cours pour déterminer où elles auraient pu contracter le virus et à qui elles auraient pu le transmettre par inadvertance.

Un domaine dans lequel le Dr Shah et certains membres de la presse ne sont pas d’accord est sa réticence à communiquer au niveau municipal les données sur la race et l’ethnicité qui ont été collectées par les épidémiologistes. Le Dr Shah a exprimé à plusieurs reprises lors des conférences de presse sa crainte que la publication de telles données ne comporte des risques de ciblage pour les membres de certaines communautés.

Chitam est d’accord avec la position de Shah. “Le MIRC n’est pas favorable à la publication de données raciales et ethniques au niveau des villes, car cela ne changera pas ce que nous savons déjà à propos de l’effet disproportionné de COVID-19 sur les communautés de personnes de couleur, et nous craignons que cela ne conduise qu’à la stigmatisation de nos communautés. Le taux élevé d’infection que nous constatons est basé sur des inégalités systémiques de longue date”.

 

Alison Beyea, Directrice Exécutive de l’ACLU du Maine, a déclaré dans un message écrit : “Dans de nombreuses communautés du Maine, divulguer des informations de santé identifiables est comparable à taper sur le dos d’une cible. Étant donné les dangers auxquels sont confrontées les communautés vulnérables, en particulier les communautés de couleur, le gouvernement a l’obligation particulière de protéger la vie privée des individus contre une telle révélation”. L’ACLU suggère plutôt de partager les données au niveau de l’État, plutôt qu’au niveau du comté ou de la ville.

 

Claude Rwaganje

Dans un courriel, Rachel Healy de l’Union Américaine des Libertés Civiles du Maine a déclaré : “Nous avons tous la responsabilité de nous attaquer à la fois aux disparités actuelles et aux raisons historiques et systémiques qui les expliquent – tout en nous opposant avec véhémence à toute tentative d’utiliser ces données pour marginaliser, discriminer ou faire violence à ces mêmes communautés”.

Claude Rwaganje, Conseiller Municipal de Westbrook et directeur Exécutif de ProsperityME, a déclaré : “La divulgation des données par codes postaux ne changera rien. Les données dont nous disposons déjà suffisent à montrer qu’il existe une disparité raciale, déjà suffisante pour nous donner une vue d’ensemble de la manière dont les minorités ne sont pas correctement prises en charge. Nous ne voulons pas que les données victimisent ceux qui sont déjà touchés injustement”.

Le 26 mai, M. Shah a indiqué qu’il prévoyait de publier des données à un niveau un peu plus granulaire dans les prochains rapports. Il a déclaré qu’il pense que le nombre total de cas est maintenant assez important dans le Maine pour que les données soient publiées tout en  préservant la vie privée”.