Par Ulya Aligulova 

Lorsque Bishara Alkher est arrivé aux États-Unis comme réfugié en 2006, il était loin de se douter qu’un jour il serait un entrepreneur lançant Karkangee, une boisson à base d’hibiscus, avec le rêve d’atteindre les 50 États avec son produit. Mais 16 ans plus tard, après des années de travail, c’est exactement ce qui s’est passé. Karkangee a été lancé au début du mois et a déjà été mis en vente par Coffee by Design, un café et une torréfaction primée possédant trois sites à Portland et Freeport. Alkher espère s’étendre à d’autres détaillants, y compris des épiceries, prochainement.

On pense que le karkangee (ou karkanji), qui signifie hibiscus, est originaire de la cuisine tchadienne, mais c’est une boisson populaire dans toute l’Afrique du Nord. l’Afrique Centrale et en Jamaïque. Cette boisson est riche en antioxydants et est censée réduire la pression artérielle et le cholestérol, tout en facilitant la digestion. Des études ont montré que l’hibiscus possède des propriétés anti-inflammatoires et antibactériennes. De plus, certaines études disent que l’extrait d’hibiscus peut également contribuer à la perte de poids. Mais M. Alkher a déclaré que les boissons à base d’hibiscus sont avant tout délicieuses, et il souhaite que les Américains apprécient le Karkangee, et que les Africains et les Jamaïcains à qui cette boisson manque puissent retrouver le goût de chez eux.

“Nous avons chez moi cette boisson à l’hibiscus que j’aime vraiment, qui est bue quotidiennement au Soudan, au Tchad, en Égypte et en Afrique Centrale, en particulier pendant le Ramadan”, a déclaré Alkher. “Un jour, je suis allé au marché pour voir si je pouvais en trouver, mais tout ce que j’ai trouvé, c’est de l’hibiscus séché avec lequel la boisson est faite. J’en ai donc acheté, je suis rentré chez moi et j’ai préparé la boisson moi-même. Cela m’a fait réfléchir. Il y a tellement de personnes originaires d’Afrique aux États-Unis, et le marché est énorme, mais on ne trouve cette boisson nulle part. Alors pourquoi ne pas la mettre sur le marché ?”

Alkher est né au Tchad et a passé son enfance au Tchad et au Soudan. Il s’est installé à Bagdad, en Irak, pour étudier la médecine à l’université de Bagdad, mais a dû fuir le pays après seulement deux ans lorsque la guerre d’Irak a éclaté en 2003. Il a trouvé refuge dans le camp de réfugiés d’al-Hawl, dans le nord de la Syrie, près de la frontière entre la Syrie et l’Irak. Après avoir passé deux ans dans ce camp, Alkher a pu se rendre aux États-Unis en tant que réfugié. Il s’est d’abord installé à Atlanta, en Géorgie, où il a travaillé pendant trois ans comme employé du service d’étage à l’hôtel Ritz Carlton. En 2010, M. Alkher a décidé de s’installer à Lewiston avec sa famille, et c’est là qu’il vit depuis.

Sa décision de déménager a été motivée par les possibilités d’éducation supérieures qu’offre le Maine. “Le Maine est le meilleur endroit pour aller à l’école”, a déclaré Alkher. “Quand vous allez à l’école ici, vous pouvez recevoir une aide du gouvernement, ce qui n’est pas quelque chose qui est disponible en Géorgie. Lorsque vous arrivez aux États-Unis en tant qu’immigrant, le plus grand défi est d’apprendre l’anglais.” Lorsqu’il est arrivé, il ne connaissait pas du tout l’anglais et il s’est inscrit au Central Maine Community College en 2011 pour se concentrer sur l’apprentissage de la langue et sur son éducation. Il continue à y étudier à temps partiel. Il espère un jour être transféré dans une université de Portland pour étudier les métiers des ressources humaines.

Lorsque Alkher a eu l’idée de créer une boisson à l’hibiscus, il a réalisé qu’il ne savait absolument pas par où commencer. Mais cela ne l’a pas freiné. Il a commencé à faire des recherches et a trouvé Davison Inventions, une entreprise de Pittsburgh qui aide des personnes du monde entier à lancer leurs inventions. Ses services comprennent la recherche de produits/brevets, le développement de prototypes, la conception d’emballages et la représentation sous licence. Elle aide également ses clients à présenter leurs idées aux entreprises, aux fabricants et aux détaillants en vue d’une éventuelle licence.

“Je leur ai donné mon idée et ils ont fait des recherches pour savoir si quelqu’un d’autre aux États-Unis au cours des 20 dernières années avait eu la même idée. Il s’avère que personne n’y avait pensé. La seule chose qui existait était le thé à l’hibiscus, mais pas le jus d’hibiscus. Je leur ai donc envoyé la recette et le produit fini, et ils ont conçu la bouteille et l’emballage, ainsi qu’une vidéo promotionnelle”, explique M. Alkher.

L’étape suivante consistait à obtenir une licence pour le produit, car les produits faits maison ne peuvent être vendus directement aux consommateurs sans licence, conformément à la loi sur les produits alimentaires artisanaux du Maine. Un jour, il a décidé de montrer la vidéo promotionnelle de Karkangee à l’un de ses professeurs de Central Maine Community College. Elle a essayé la boisson et l’a tellement aimée qu’elle en a parlé à son frère. Ce dernier est président de la société de fabrication basée à Auburn, The Strainrite Companies.

“J’ai eu beaucoup de chance de les trouver et qu’ils acceptent d’accorder une licence à Karkangee, car ils ont fait tous les tests et la production eux-mêmes, et je n’ai rien eu à payer”, a déclaré Alkher. Il a signé avec la société, et a accepté de partager 45% des bénéfices. Strainrite a envoyé la boisson à ses laboratoires en Californie, où ils ont effectué des tests et peaufiné la recette. “Tout cela s’est passé en 2019. À la fin de l’année, je suis retourné visiter l’Afrique pendant quelques mois, et malheureusement, parce que le COVID-19 a éclaté pendant que j’étais là-bas, j’étais coincé et je ne pouvais pas revenir avant la fin de 2020.”

Pendant toutes ces années, les défis et les contretemps, Alkher a persévéré, et maintenant Karkangee a atteint le marché. “Mon rêve est de voir mon produit sur les étagères des magasins, pas seulement dans le Maine, mais dans tous les États américains”, a déclaré Alkher.