Par Kathreen Harrison

 Seize jours peuvent parfois faire toute la différence. Le 10 mars dernier, juste avant que le Maine n’annonce son premier cas confirmé de COVID-19, Xavier Botana, Directeur des Ecoles Publiques de Portland, a présenté sa proposition de budget pour l’année fiscale 2021, “Addressing the Opportunity Gap”, au Conseil de l’Education Publique de Portland. Le budget de M. Botana a placé l’équité comme critère de décision budgétaire.

 

 

Portland Public Schools Superintendent Xavier Botana

“Lorsque nous comparons les données de nos élèves qui ne sont pas défavorisés avec celles de nos élèves les moins favorisés, nous constatons de grandes disparités”, a déclaré M. Botana au conseil d’administration ce soir-là. Déterminé à améliorer les perspectives des élèves les moins favorisés dans le plus grand système scolaire de l’État, il a présenté des plans ambitieux pour réduire ces inégalités scolaires.“

Le 26 mars, 11 jours après que Gouverneur Mills ait recommandé de mettre fin à l’enseignement dans les salles de classe de toutes les écoles publiques, et 16 jours après la présentation optimiste du budget par Botana, le Centre Multilingue et Multiculturel des Ecoles de Portland, en collaboration avec Portland Empowered, a organisé une réunion virtuelle à laquelle ont participé des représentants de différentes associations d’immigrés et leurs alliés. Lors de cette réunion, M. Botana et d’autres ont exprimé leur profonde inquiétude quant au risque que la fermeture des écoles à la suite de la pandémie COVID-19 élargirait le fossé des chances, plutôt que le réduire.

“Cette fermeture d’école va certainement accroître l’écart. Certains élèves auront des structures, des soutiens et des possibilités d’apprentissage à la maison pendant cette période et d’autres n’auront pas cet avantage”, a déclaré M. Botana pendant  la réunion. Ses paroles se sont révélées être prémonitoires.

Dans tout le Maine, ainsi que dans le reste du pays, de nombreux enseignants ont eu du mal, pendant la pandémie, à se connecter avec les apprenants de langue anglaise (ELL), les élèves sans technologie ni connexion Internet, les élèves dont les parents ne parlent pas anglais, les élèves dont les parents n’ont jamais pu aller à l’école, ou qui n’ont pas été éduqués aux États-Unis et ne connaissent donc pas le système ici, les enfants sans abri – les populations que la plupart des districts comptent parmi leurs élèves les plus vulnérables même dans les meilleurs moments. Pendant ce temps, des élèves plus privilégiés ont poursuivi leurs études en ligne, en ayant accès à ce que les écoles offrent, ainsi qu’à d’autres possibilités d’éducation offertes par leurs parents.

La pandémie met en lumière les inégalités qui existent déjà dans le système éducatif du Maine, a déclaré récemment par téléphone le Dr Abdullahi Ahmed, Co-Directeur du lycée Deering à Portland. “Imaginez être confiné à la maison avec tous les enfants, effrayés et inquiets, et un parent immigrant qui ne parle pas couramment la langue. Cette crise met en lumière la réalité quotidienne des familles pauvres. Par exemple, tous les enfants n’ont pas accès à Internet à la maison, et ce n’est qu’en raison de la crise actuelle que les enseignants s’en rendent compte. Cette catastrophe n’a rien de bon, si ce n’est que la fermeture des écoles montre que l’éducation publique n’est pas adaptée aux besoins des enfants pauvres”.

 

Deering High School Co-Principal Dr. Ahmed

Todd Finn, le Directeur des Ecoles Publiques de Lewiston, à qui nous avons téléphoné le 16 avril dernier afin de discuter de l’approche de son district pour répondre aux besoins des élèves ELL pendant la fermeture de l’école, a également évoqué les questions d’équité. “En tant que deuxième plus grand district du Maine, nous avons près de 6 000 apprenants inscrits, plus de 1 000 apprenants ayant des besoins spéciaux, plus de 1 400 élèves qui apprennent l’anglais et des enfants qui parlent 52 langues différentes. Plus de 64% de nos apprenants sont économiquement défavorisés”.

M. Finn a présenté en détail une approche en quatre phases de la crise actuelle, qui consiste à fournir en priorité de la nourriture aux enfants dans le besoin, puis à leur donner un ordinateur portable et un accès à Internet. Le 16 avril, un mois après la fermeture des écoles, M. Finn a déclaré que la première phase de distribution d’ordinateurs portables était enfin terminée, certains ayant été donnés et d’autres achetés. Il est convaincu que la plupart des enfants de la maternelle à la terminale dans les écoles de Lewiston disposaient d’appareils dès le 16 avril.

 

Lewiston Superintendent of Schools Todd Finn

Mais même avec des appareils, beaucoup d’élèves parmi les plus vulnérables ne pouvaient toujours pas accéder à l’apprentissage virtuel qui est maintenant le mode d’enseignement primaire du Maine. “Les enfants ont des ordinateurs portables, mais ils n’ont pas tous accès à l’internet. Nous avons donc distribué des milliers d’enquêtes pour savoir ce dont les familles disposent et ce dont elles ont besoin en termes d’accès. Nous avons découvert quels quartiers avaient besoin de points d’accès wifi ou mobiles et lesquels en disposaient déjà. C’est un travail en cours, pas du tout parfait”, a déclaré M. Finn. En d’autres termes, au 16 avril, c’était comme si un mois d’école n’avait tout simplement pas eu lieu pour beaucoup d’enfants cette année. Et Lewiston n’est pas une anomalie, les parents et les éducateurs de tout l’État signalant que de nombreux enfants ne se connectent pas aux programmes offerts par les écoles en ligne.

L’accès à Internet est un problème à l’échelle de l’État, selon Kelli A. Deveaux, Directrice de la Communication auprès du Ministère de l’Education du Maine. Le 27 avril, elle a écrit dans un courriel : “Nous pensons qu’il y a actuellement jusqu’à 25 000 étudiants dans le Maine qui n’ont pas de dispositif et/ou de connectivité à l’internet. Le Ministère de Education travaille sur ce problème, car nous considérons l’accès inéquitable comme une crise humanitaire. À ce jour, nous avons pu fournir des appareils et des points d’accès à 500 étudiants dans la zone la plus mal desservie du Maine (comté de Piscataquis), et nous travaillons à en financer, en acquérir et en distribuer d’autres. Nous nous efforçons de connecter chaque élève du Maine”.

Les membres de la communauté signalent que de nombreux enfants de parents immigrés n’ont pas accès aux possibilités d’apprentissage virtuel en raison des barrières linguistiques ainsi que des problèmes de connectivité. “Les appels par Zoom n’ont pas lieu dans la plupart des foyers d’ELL”, m’a dit un parent. “Il y a un grand fossé entre ce que l’école propose et la réalité à la maison”.

Un autre parent, qui ne lit pas l’anglais, a déclaré que son école envoie des paquets physiques à la maison pour les plus jeunes enfants, mais qu’ils ne sont pas très utilisés. “Nous sommes assis dessus. Nous ne savons pas quoi faire avec ce que les écoles offrent”.

Les parents signalent que les jeunes enfants vivant dans des foyers qui comptent un lycéen ont de la chance, car les adolescents sont en mesure d’apporter un soutien à leurs jeunes frères et sœurs. Mais beaucoup d’enfants vivant dans des foyers sans frères ni sœurs plus âgés n’ont personne pour les aider à comprendre ce qu’il faut faire avec le matériel en ligne ou dans les paquets.

“Les clivages de classe, de race et de géographie ont été reportés du monde physique à l’internet, conçu par ses créateurs comme un espace égalitaire offrant des informations et des opportunités à tous. Les élèves les plus démunis, qui sont ceux qui bénéficient le plus des possibilités d’apprentissage offertes par l’internet, sont les moins susceptibles d’en faire l’expérience et d’en bénéficier”, a écrit Kevin Mahnken le 5 mai dernier, sur le site The 74.

Même pour les enfants qui sont capables de se connecter en ligne, le travail avec les élèves “ELL” présente des défis particuliers pour les éducateurs. “La communication avec les élèves qui apprennent l’anglais est grandement facilitée par les expressions faciales, le langage corporel et le contexte environnemental. Lorsque l’on travaille avec des élèves par téléphone ou sur Internet, les enseignants et les élèves doivent faire preuve d’encore plus de créativité et d’ingéniosité pour s’assurer que le sens soit bien transmis”, a déclaré M. Devreaux.

L’équité entre les districts est aussi essentielle à l’expérience des élèves du Maine que l’équité au sein des districts, les enfants ELL de certains districts étant plus susceptibles que ceux d’autres districts de recevoir l’aide de ces programmes pendant la crise. Portland, qui a un corps d’élèves diversifié depuis des décennies, dispose déjà d’un solide réseau pour aider les enfants de familles d’immigrants. Portland Empowered, et le Centre Multilingue et Multiculturel des écoles de Portland – dirigé par Grace Valenzuela – sont tous deux au cœur de ce réseau. Aucun autre district du Maine ne dispose d’un Centre Multilingue et Multiculturel dans le cadre de son système scolaire.

 

Grace Valenzuela, Director of Portland Public Schools
Multilingual and Multicultural Center

Cependant, même avec les réseaux de soutien de Portland, M. Botana a déclaré : “Aucun district scolaire du Maine, même le plus proactif, ne prétend avoir été capable de répondre aux besoins de tous ses élèves au cours des deux derniers mois. Nous (à Portland) savons que nous avons pu entrer en contact avec environ 90 % de nos élèves et nous savons comment ils vont et ce dont ils ont besoin. Nous avons une idée de ce que sont les 10 % restants, et c’est grâce aux efforts des enseignants, des travailleurs sociaux et des directeurs d’école que nous réussirons à  établir des liens avec eux.

Selon le Ministère de l’Education, le Maine compte cette année 5 655 élèves ELL (environ 3 % de la population étudiante totale) inscrits dans les écoles primaires et secondaires publiques. Ce chiffre représente plus du double de la population ELL de 2000, qui est de 2 410. Les cinq plus grands groupes linguistiques d’élèves ELL cette année sont le somali, l’arabe, le portugais, l’espagnol et le français, et à travers tout l’État, 109 langues différentes sont parlées par les élèves ELL. Sept des dix premières langues sont couramment parlées en Afrique, dont le swahili, le lingala et le kinyarwanda.

 

À l’heure actuelle, les directeurs d’école s’emploient à terminer l’année scolaire en cours, mais ils planifient également l’année scolaire 2020-2021. Ils envisagent différents scénarios, ne sachant pas avec certitude si les bâtiments scolaires pourront rouvrir, mais espérant que cela sera possible.

“Normalement, nous prévoyons 2 ou 3 scénarios – nous en sommes maintenant à scénario numéro 8”, a déclaré Sonja Santelises, Directrice des Ecoles Publiques de la ville de Baltimore, lors d’un webinaire télévisé au niveau national sur la gestion de la crise COVID-19. Les exemples de scénarios possibles qu’elle envisage portent sur l’éloignement physique dans le contexte de journées scolaires plus longues, l’alternance de journées et de demi-journées scolaires, un démarrage précoce, une éventuelle sortie en milieu d’année pendant la saison de la grippe, des enseignants en boucle avec les élèves – et puis bien sûr la possibilité que l’école soit à nouveau virtuelle.

Pendant le  même webinaire, “Se préparer pour le nouveau (Ab)normal”, le Président Stephen Pruitt du Conseil Régional d’Education du Sud a déclaré être sûr que, “nous allons avoir des déficits partout, et l’évaluation formative va être essentielle. Même les élèves les plus prometteurs vont avoir des déficits”. Certains éducateurs s’inquiètent du fait que les enfants porteront ces déficits avec eux tout au long de leur carrière scolaire, et ne les rattraperont jamais, et que les enfants défavorisés seront ceux qui en souffriront le plus. Pruitt n’accepte pas cette notion. “Nous allons devoir diagnostiquer ces déficits, rencontrer les enfants là où ils se trouvent et concevoir des programmes pédagogiques qui les feront progresser… Et si, à l’automne prochain, l’une de nos priorités numéro un n’est pas de prendre soin du bien-être socio-affectif des élèves, il ne sera alors pas possible de les rattraper sur le plan scolaire”.

 

Photo | E’nkul

Lors d’une réunion convoquée le 1er mai par Portland Empowered, à laquelle participaient des dirigeants d’immigrants et leurs alliés, M. Botana s’est de nouveau engagé à respecter les objectifs d’équité qu’il avait partagés le 10 mars, sept semaines auparavant seulement. Il a parlé de “soutien aux programmes ELL”…. de combler le fossé des opportunités et d’uniformiser les règles du jeu”.  Une équipe dirigée par le Directeur Adjoint Aaron Townsend, avec des enseignants et des directeurs d’école, a commencé à se réunir pour réfléchir à l’année prochaine. “Est-ce que nous reviendrons à l’enseignement à distance, aurons-nous une école normale, ou une école normale avec une distanciation sociale ?” s’est demandé Botana.

Dans le Maine, le contrôle des décisions en matière d’éducation repose largement entre les mains des conseils scolaires locaux et des responsables de l’éducation, ce qui signifie que l’expérience des enfants de parents immigrés pendant la fermeture de COVID-19 a varié selon le district scolaire, certains districts étant plus étroitement liés que d’autres à leurs populations vulnérables.  La crise de COVID-19 a plongé les districts scolaires dans la tourmente partout dans le monde parce qu’elle a semblé nous prendre par surprise. Cependant, l’année scolaire 2020-2021 est encore à trois mois d’intervalle, et tous les districts ont une chance égale de placer les besoins de leurs élèves les plus vulnérables au centre des préoccupations alors qu’ils réunissent des équipes de planification et envisagent de multiples scénarios possibles pour ce que tout le monde espère être une excellente année scolaire 2020-2021.