Por Danielle Olsen 

Ruscirene Dinanga había estado inscrita en Southern Maine Community College durante más de un año, tomando clases a tiempo parcial, mientras trabajaba a tiempo completo en cPort Federal Credit Union y otro de guardia como intérprete de portugués para Catholic Charities Maine, cuando escuchó sobre el nuevo programa de Becas Universitarias Gratuitas de Maine. Tener varios trabajos además de las clases universitarias era demasiado: apenas podía hacer las compras de comestibles, y mucho menos sentarse a comer. Ella decidió aplicar.

Para ser elegible, los estudiantes deben vivir en Maine mientras están matriculados, tener un diploma de escuela secundaria o su equivalente obtenido entre 2020 y 2023 e inscribirse a tiempo completo en un programa de grado asociado o en un programa de certificado de un año en uno de los siete colegios comunitarios de Maine. También deben aceptar todas las subvenciones federales y estatales y las exenciones de matrícula que se les ofrezcan. La iniciativa Free College está disponible gracias a una asignación de $20 millones para la universidad gratuita en el presupuesto suplementario de Maine firmado este abril por la gobernadora Janet Mills. El objetivo es brindarles a los estudiantes una educación universitaria comunitaria libre de deudas a medida que comienzan a trabajar hacia una carrera.

Dinanga dijo que presentar la solicitud fue muy fácil y que, incluso sin una tarjeta verde, era elegible para presentar la solicitud. Tuvo que llenar un formulario de ayuda financiera y dijo que las personas de la oficina de la universidad la guiaron e hicieron el proceso lo más simple posible.

Margarida Celestino, otra estudiante de SMCC que estudia a tiempo completo con la ayuda de Free College Scholarship, tuvo una experiencia de solicitud igualmente fácil. Ella dijo que completar la solicitud tomó menos de cinco minutos – tal vez incluso solo un minuto – y solo requirió la información más básica. Celestino es una solicitante de asilo y, por lo tanto, no es elegible para ayuda federal (FAFSA) ni para la mayoría de los programas de becas.

Anteriormente, Celestino había investigado el Programa TRIO, que ayuda a los estadounidenses de bajos ingresos a pagar la universidad. Sin embargo, descubrió que el programa no beneficia a quienes no tienen tarjetas de residencia. Trató de administrar las clases por su cuenta, pero descubrió que era imposible y acababa de notificar a su asesor que tendría que abandonar sus clases cuando recibió la noticia del programa de Becas Universitarias Gratuitas.    

El programa llegó en el momento exacto en que Celestino lo necesitaba, dijo. Había estado en la universidad en el estado de Nueva York, pero se enfermó y tuvo que renunciar a una beca completa. Tenía miedo de no volver a tener acceso a la universidad. “La universidad gratuita fue una gran bendición. Fue hermoso. Desafortunadamente, tuve que perder una oportunidad increíble debido a mi propia salud, y luego, aquí estaba esta oportunidad increíble en otra chanza”.

Cuando Dinango recibió los fondos de inscripción gratuita, sintió que se le quitaba un gran peso de encima. “O tienes el tiempo o tienes el dinero. Podía pagar [la universidad] con el trabajo que había estado haciendo, pero no tenía tiempo para nada más. Ahora, puedo tener algo de tiempo tanto para mis estudios como para mí misma”, dijo. Además de la universidad de tiempo completo, todavía trabaja como intérprete y especialista de apoyo directo, pero ambos tienen horarios flexibles, que ella encuentra manejables. Llegar a fin de mes sigue siendo un desafío, pero nada como antes, dijo. “Mi abuela siempre dice: ‘Antes de que la vida se vuelva fácil, se vuelve un poco más difícil'”.

De manera similar, Celestino, quien también trabaja para pagar sus cuentas, dijo que con acceso a la universidad gratuita, no tiene que trabajar tantas horas fuera de la escuela como antes. Esto le da más tiempo para dedicarse a la escuela mientras tiene más de su propio tiempo para la vida diaria y socializar con sus compañeros. “Este programa de becas garantiza que pueda ir bien a la escuela sin sobrecargarme tratando de pagarla”, dijo.

Ella esperaba tomar una o dos clases a la vez, mientras trabajaba para pagar cada crédito. Pero ahora puede inscribirse como estudiante de tiempo completo tomando cuatro o cinco clases a la vez, sin pagar por cada clase individualmente. Esto elimina un enorme peso financiero.

Dinango dijo que los estudiantes de Free College Scholarship no tienen que tomar todas las clases a la tarifa estándar de tiempo completo cada semestre. El requisito de tiempo completo es anual, pero los estudiantes pueden sobrecargar créditos en un semestre para tener un horario más ligero durante el próximo semestre.

Actualmente, está inscrita en un programa de arquitectura y planea graduarse con un título de asociado. Tener acceso a la universidad gratuita ahora le permite trabajar para volverse financieramente estable. “¡Esta es una oportunidad para mí de hacer este grado gratis! Me hace más elegible ir a una universidad para [eventualmente] obtener mi maestría y estar financieramente preparada para lo que viene después”.

Celestino planea usar su título de asociado en ciencias de la salud para transferir créditos a un programa de licenciatura de cuatro años para convertirse en asistente médico. “Sin esta Beca universitaria gratuita, sería mucho más difícil ingresar directamente a un programa de cuatro años, ya que no califico para la FAFSA. Esto significa que puedo comenzar mi educación de forma gratuita, ahorrar dinero para el próximo paso e ir a la escuela cuatro años más tarde”.

Dinango espera que otros aprovechen este programa, que está programado para finalizar con los graduados de 2023. Muchos de sus compañeros, que están alcanzando la mayoría de edad durante los años de la pandemia, han estado considerando los años de diferencia entre la escuela secundaria y la universidad, pero espera que no esperes para ir a la universidad. Celestino estuvo de acuerdo. “Habrá más oportunidades de trabajo con un papel en la mano”, dijo. “Los estudiantes deben aprovechar este acceso gratuito, trabajar duro durante dos o tres años y obtener ese trabajo para comenzar un futuro exitoso”.

Para obtener más información o solicitar esta oportunidad gratuita, visite: www.mccs.me.edu/freecollege/