Por Amy Harris 

Más de 4 millones de personas en los EE. UU. viven actualmente con hepatitis A, hepatitis B o hepatitis C, las cuales son infecciones del hígado causadas por diferentes virus. En todo el mundo, la hepatitis D y la hepatitis E también son problemas de salud, pero los virus de la hepatitis más comunes en Maine y EE. UU. son el A, el B y el C.

Amevi Assoutovi, trabajadora de salud comunitaria de la División de Salud Pública de Portland, informa de la confusión y los malentendidos generalizados sobre la hepatitis, incluidas las diferencias entre los diferentes virus. La hepatitis puede transmitirse de persona a persona, y la falta de conocimiento y comprensión sobre los tipos de hepatitis, cómo se transmiten y cómo prevenir la infección pone a todos los habitantes de Maine en riesgo.

Si no se tratan, ciertas formas de hepatitis pueden provocar cáncer de hígado u otras enfermedades hepáticas graves. Los síntomas incluyen fiebre, cansancio e ictericia (coloración amarillenta de los ojos y coloración anormal de las heces y la orina), pero debido a que algunas personas no presentan ningún síntoma, sentirse bien no significa necesariamente que alguien esté sano. Assoutovi recomienda conocer los diferentes factores de riesgo de cada tipo de virus, además de preguntar sobre posibles tratamientos y recibir las vacunas recomendadas para prevenir enfermedades

Assoutovi encuestó informalmente a sus clientes en la clínica de salud del Programa de Detección, Priorización y Referencia Urgente (SPUR), ubicada en 39 Forest Avenue, Portland, y descubrió que tenían poco o ningún conocimiento sobre medidas preventivas como la vacunación, el intercambio seguro de agujas y la detección para la hepatitis. Dijo que le preocupa que la falta de información limite la capacidad de sus pacientes para evitar infecciones o recibir tratamiento temprano.

A nivel nacional, la cantidad de infecciones por hepatitis C aumentó un 7% entre 2020 y 2021. Chloe Manchester, epidemióloga de enfermedades infecciosas del Centro para el control y la prevención de enfermedades de Maine, dijo que los casos de hepatitis B y C en Maine disminuyeron una pequeña cantidad durante el mismo período, pero cree que es posible que se hayan reportado menos casos durante la pandemia de COVID-19 como resultado de menos exámenes médicos. Manchester dijo que la hepatitis C sigue siendo “un problema de salud pública muy preocupante en Maine y en todo Estados Unidos”, y le preocupa que la hepatitis C no diagnosticada pueda transmitirse de mujeres embarazadas a sus bebés. “Es ampliamente reconocido que es muy probable que la hepatitis C perinatal no se contabilice”, dijo.

Se debe ampliar la educación sobre pruebas de detección, opciones de tratamiento y opciones de vacunación en todo el estado, dijo Manchester. “Tenemos todas las herramientas que necesitamos para desvincularnos de este problema de salud pública”, incluidos tratamientos altamente efectivos, estrategias comprobadas de reducción de daños y recomendaciones de detección de rutina.

La Iglesia de la Inyección Segura tiene la misión de “reducir el daño asociado con el uso activo de drogas y resaltar y apoyar la interseccionalidad de la pobreza, el acceso deficiente a la atención médica y la falta de vivienda”. Es una de las organizaciones que trabaja sobre el terreno para educar al público y brindar atención en relación con la hepatitis. Tienen varios eventos comunitarios planeados para el 2024, con intérpretes, materiales traducidos y exámenes de detección de hepatitis y vacunas gratuitas.

Pero la directora ejecutiva Zoe Brokos dijo que la divulgación no es fácil. “El trabajo que hacemos está muy estigmatizado en la mayoría de las comunidades”, dijo. Ella está trabajando con Generational Noor, Maine People’s Alliance y Maine Inside Out en esfuerzos de divulgación. Una parte clave de la estrategia de reducción de daños para la hepatitis B y C es brindar oportunidades para que las personas intercambien jeringas sucias por jeringas limpias. Además de aumentar el acceso a jeringas limpias, los defensores de la atención médica creen que la detección universal debería ser parte de la atención médica de rutina. Las pruebas de detección ayudarían a quienes están enfermos y también reducirían la transmisión.

Para ayudar a las personas, más organizaciones en Maine se han dado cuenta de que es necesario disponer de opciones de tratamiento culturalmente apropiadas. Según Manchester, Greater Portland Health y el Centro de Tratamiento de Virología del Maine Medical Center son ejemplos de organizaciones que trabajan con socios comunitarios para garantizar que aquellos que dan positivo tengan un “traspaso cálido a un lugar donde puedan recibir un tratamiento culturalmente apropiado y libre de estigma”. “

La transmisión de la hepatitis A se puede prevenir mediante el lavado de manos rutinario, prácticas de higiene seguras y lavando y cocinando minuciosamente los alimentos. La hepatitis A es más contagiosa que la hepatitis B o C. Se transmite por transmisión fecal-oral o por el consumo de agua o alimentos contaminados.

La hepatitis B se transmite a través de fluidos corporales como sangre y semen, a través de agujas no esterilizadas y de la madre al bebé durante el parto. La mayoría de las personas con hepatitis B no experimentan síntomas cuando se infectan por primera vez, por lo que es menos probable que busquen atención médica o se hagan pruebas de detección.

La mayoría de las personas se infectan con el virus de la hepatitis C al compartir agujas u otros equipos utilizados para preparar e inyectar drogas, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. La epidemia de opioides y el aumento de personas que se inyectan drogas pueden ser en parte culpables de los continuos casos de hepatitis C.

De las tres, la hepatitis C tiene más probabilidades de ser una infección silenciosa y es posible que las personas no noten ningún síntoma hasta que la enfermedad haya progresado a una enfermedad hepática avanzada.

La mayoría de las personas infectadas con hepatitis A sólo estarán enfermas por un corto tiempo antes de recuperarse por completo, y la mayoría no sufrirá ningún daño hepático duradero.

Tanto la hepatitis B como la C tienen una forma aguda de infección que dura hasta seis meses, así como una forma crónica que dura toda la vida. No existe cura para la hepatitis B, pero si se maneja correctamente con el tiempo, no es necesario que la hepatitis B se vuelva crónica y provoque daño hepático grave (llamado cirrosis) o cáncer de hígado.

Los avances recientes en el tratamiento de la hepatitis C significan tasas de curación más altas y tiempos de tratamiento más cortos. Los tratamientos suelen implicar de ocho a 12 semanas de terapia oral (pastillas) y más del 90% de los pacientes se curan, con pocos efectos secundarios, según la CDC de EE. UU.

Vacunas

Existen vacunas para prevenir la infección por hepatitis A y hepatitis B. Se recomienda que las personas que viven con hepatitis B o C también reciban la vacuna contra la hepatitis A.