Por Ulya Aligulova  

Cuando Bishara Alkher llegó a los Estados Unidos como refugiado en 2006, no tenía idea de que algún día sería un empresario que lanzaría Karkangee, una bebida de hibisco, con el sueño de llegar a los 50 estados con su producto. Pero 16 años después, después de años de trabajo, eso es exactamente lo que sucedió. Karkangee se lanzó a principios de este mes y ya ha sido puesto a la venta por Coffee by Design, la galardonada cafetería y tostaduría con tres ubicaciones en Portland y Freeport. Alkher espera expandirse pronto a más minoristas, incluidas tiendas de comestibles.

Se cree que Karkangee (o karkanji), que significa hibisco, se originó en la cocina chadiana, pero es una bebida popular en todo el norte y centro de África y Jamaica. La bebida es rica en antioxidantes y se cree que reduce la presión arterial y el colesterol, además de ayudar en la digestión. Los estudios han demostrado que el hibisco tiene propiedades antiinflamatorias y antibacterianas. Además, el extracto de hibisco también puede ayudar a perder peso, según algunos estudios. Pero lo más importante, Alkher dijo que las bebidas hechas con hibisco son deliciosas, y quiere que la gente en los EE. UU. disfrute de Karkangee, y que los africanos y jamaiquinos que lo extrañan disfruten del sabor de su hogar.

“Tenemos esta bebida de hibisco en casa que realmente me encanta, que se bebe a diario en Sudán, Chad, Egipto y África Central, particularmente durante el Ramadán”, dijo Alkher. “Así que un día fui al mercado para ver si podía encontrarlo, pero todo lo que encontré fue hibisco seco del que está hecha la bebida. Así que compré un poco, volví a casa y preparé la bebida yo mismo. Eso me hizo preguntarme. Hay tanta gente de África en los EE. UU., y el mercado es enorme y, sin embargo, no puedes encontrar esta bebida en ningún lado. Entonces, ¿por qué no lo pongo en el mercado?”.

Alkher nació en Chad y pasó su infancia en Chad y Sudán. Se mudó a Bagdad, Irak, para estudiar medicina en la Universidad de Bagdad, pero tuvo que huir del país después de sólo dos años cuando estalló la guerra de Irak en 2003. Buscó refugio en el campo de refugiados de al-Hawl en el norte de Siria, cerca de la frontera entre Siria e Irak. Después de pasar dos años en el campamento, Alkher pudo mudarse a los Estados Unidos como refugiado. Primero se instaló en Atlanta, Georgia, donde trabajó durante tres años como personal de servicio a la habitación en el Hotel Ritz Carlton. En 2010, Alkher decidió mudarse a Lewiston con su familia, y allí ha vivido desde entonces.

Su decisión de mudarse fue motivada por las oportunidades educativas superiores que ofrece Maine. “Maine es el mejor lugar para ir a la escuela”, dijo Alkher. “ Cuando vas a la escuela aquí, puedes recibir ayuda del gobierno, algo que no está disponible en Georgia. Cuando llegas por primera vez a los Estados Unidos como inmigrante, el mayor desafío es aprender inglés”. Cuando llegó por primera vez, no sabía nada de inglés y se inscribió en Central Maine Community College en 2011 para concentrarse en aprender el idioma y en su educación. Ha estado estudiando allí a tiempo parcial desde entonces. Él espera eventualmente transferirse a una universidad en Portland para estudiar servicios humanos.

Una vez que Alkher tuvo la idea de crear una bebida de hibisco, se dio cuenta de que no tenía ni idea de por dónde empezar. Pero eso no lo detuvo. Comenzó a investigar y encontró a Davison Inventions, una empresa con sede en Pittsburgh que ayuda a personas de todo el mundo a poner en marcha sus inventos. Los servicios incluyen investigación de productos/patentes, desarrollo de prototipos, diseño de empaques y representación de licencias. También ayudan a los clientes a presentar sus ideas a corporaciones, fabricantes y minoristas para una posible concesión de licencias.

“Les di mi idea e investigaron si alguien más en los EE. UU. en los últimos 20 años tuvo la misma idea. Resulta que nadie la ha tenido. Lo único que existía es el té de hibisco, pero no el jugo de hibisco. Así que les envié la receta y el producto terminado, y se les ocurrió el diseño de la botella y el empaque, así como un video promocional”, dijo Alkher.

El siguiente gran paso fue obtener la licencia del producto, ya que los productos caseros no se pueden vender directamente a los consumidores sin una, según la ley de alimentos caseros de Maine. Un día decidió mostrar el video promocional de Karkangee a uno de sus profesores en Central Maine Community College. Probó la bebida y le gustó tanto que se lo contó a su hermano. Es presidente de la corporación de fabricación con sede en Auburn, The Strainrite Companies.

“Tuve mucha suerte de encontrarlos y de que aceptaran otorgar la licencia a Karkangee, porque ellos mismos hicieron todas las pruebas y la producción, y no tuve que pagar nada de eso”, dijo Alkher. Firmó con la empresa y acordó compartir el 45% de las ganancias. Strainrite envió la bebida a sus laboratorios en California, donde realizaron pruebas y modificaron la receta. “Todo esto sucedió en 2019. Al final del año, volví a visitar África por un par de meses, y desafortunadamente estalló el COVID-19 mientras estaba allí y me quedé estancado y no pude volver hasta el final de 2020.”

A través de todos los años, desafíos y contratiempos, Alkher perseveró y ahora Karkangee ha llegado al mercado. “Mi sueño es ver mi producto en los estantes de las tiendas no solo en Maine, sino en todos los estados de Estados Unidos”, dijo Alkher.