Por Amy Harris 

El envenenamiento por plomo afecta de manera desproporcionada a los niños refugiados y otros recién llegados reasentados en los EE. UU., según los Centros para el Control de Enfermedades (CDC) de los EE. UU. Para algunos, el envenenamiento por plomo es anterior a su llegada a los EE. UU. Para otros, la vida aquí los expone a niveles de plomo no saludables.

Todos los refugiados reciben un examen médico completo dentro de los 90 días de su llegada a los EE. UU., y las pruebas de plomo, al menos para los niños, suelen ser una parte estándar de esta evaluación. Según Elizabeth Jackson, directora administrativa de Greater Portland Health, los niños refugiados que llegan a los EE. UU. tienden a tener niveles más altos de plomo en la sangre que los niños nacidos en los EE. UU.

La Coalición Nacional de Viviendas de Bajos Ingresos descubrió que solo existen 41 viviendas de alquiler accesibles y disponibles en Maine por cada 100 hogares de inquilinos de ingresos extremadamente bajos. En otras palabras, los hogares de inquilinos de bajos ingresos no tienen suficientes opciones de vivienda segura.

Las fuentes de envenenamiento por plomo en Maine incluyen pintura descascarada o pintura vieja con plomo en casas que se construyeron antes de que se prohibiera la pintura con plomo en 1978. Las viviendas antiguas de Maine tienen parte de culpa: el estado tiene la séptima vivienda más antigua del país, con un 36 por ciento de casas construidas antes de 1950. Otra fuente común de plomo es el agua potable, si se entrega a través de tuberías, grifos o accesorios de plomería viejos. Y debido a que el plomo no se descompone con el tiempo, la tierra en los patios o a lo largo de las carreteras aún puede contener plomo de los días en que la gasolina contenía plomo, o como resultado de las escamas de pintura con plomo de los antiguos sitios industriales, fábricas y casas.

A veces, los productos de consumo como juguetes, joyas, antigüedades, cosméticos, alimentos importados o medicinas tradicionales pueden contener plomo. La fórmula hecha con agua que pasa a través de tuberías de plomo puede causar envenenamiento por plomo en los bebés. Y los padres o cuidadores que trabajan con productos a base de plomo, como los que renuevan muchas casas antiguas de Maine o los trabajadores de talleres de reparación de carrocerías, también pueden llevar plomo a su hogar sin darse cuenta en su ropa, zapatos, piel, cabello y manos.


“El envenenamiento por plomo presenta un riesgo grave para los niños de Maine, especialmente dada la mayor probabilidad de pintura con plomo en nuestras viviendas relativamente antiguas. Aquellos que tienen menos probabilidades de estar al tanto de este problema, incluidas las familias inmigrantes que pueden no estar familiarizadas con la presencia o los peligros de la pintura a base de plomo en casas antiguas, corren un riesgo particular. Es fundamental que los padres se aseguren de que sus hijos pequeños se hagan la prueba, porque hacerlo puede ayudar a prevenir numerosos problemas irreversibles de salud y desarrollo”.  

– Greg Payne, asesor sénior sobre política de vivienda, oficina del gobernador


La exposición al plomo puede ocurrir al tocar, tragar o respirar plomo o polvo de plomo, y debido a que los niños pequeños se llevan todo a la boca y gatean sobre sus manos y rodillas cerca del suelo, es más probable que se envenenen con plomo. En 2019, Maine redujo el umbral de envenenamiento por plomo de lo que se considera peligroso y aumentó las pruebas en niños pequeños para tratar de abordar esta crisis de salud pública prevenible.

Los síntomas del envenenamiento por plomo son sutiles: es posible que los signos y síntomas no se desarrollen hasta que los niveles sean peligrosamente altos. Pero el plomo puede afectar a todos los órganos y sistemas del cuerpo, y si el envenenamiento por plomo ocurre en niños menores de seis años, puede tener consecuencias para la salud de por vida. El plomo daña los cerebros jóvenes y los sistemas nerviosos, lo que resulta en un crecimiento y desarrollo lentos, problemas de aprendizaje y de comportamiento, y problemas de audición y habla. Los riesgos a largo plazo son menor inteligencia (CI), dificultad para prestar atención y disminución del rendimiento académico.

Algunos de los síntomas más comunes de envenenamiento por plomo son irritabilidad, excitabilidad o hiperactividad, pérdida de apetito, cansancio, dolor de estómago, estreñimiento, dificultad para dormir e incluso el deseo de comer cosas que no son alimentos, como pedacitos de pintura, suciedad o hielo. Y los adultos con envenenamiento por plomo pueden tener presión arterial alta, dolor en las articulaciones y los músculos, dolor de cabeza, dificultad para concentrarse, problemas de memoria y cambios de humor. Los hombres con altos niveles de plomo tienen un conteo de espermatozoides más bajo, y las mujeres con envenenamiento por plomo sufren tasas más altas de aborto espontáneo, parto prematuro e incluso muerte fetal.

“Es importante saber que es posible que su hijo no muestre ningún signo externo de envenenamiento por plomo, por lo que es importante evaluarlo a los 1 y 2 años cuando se lleva cosas a la boca. La ley del estado de Maine requiere esto”.  

– Dra. Laura Blaisdell, pediatra e investigadora de salud pública, Centro Médico de Maine

Debido a que el envenenamiento por plomo es tan común y puede tener consecuencias de por vida, Mainers con niños pequeños o que viven en viviendas antiguas deben hablar con sus médicos y pedirles una prueba de plomo. El estado ahora requiere pruebas de plomo para niños de uno y dos años.

La falta de acceso a viviendas accesibles y seguras sigue siendo una de las principales causas del envenenamiento infantil por plomo para todas las personas que viven en la pobreza, incluidas muchas personas de color. Cerca del 40 por ciento de los casos en Maine entre 2016 y 2020 se produjeron en Lewiston/Auburn, Portland, Westbrook, Bangor, Saco/Biddeford y Sanford, según la CDC de Maine. Y dentro de esas áreas, la gran mayoría de los casos involucraron a niños que vivían en viviendas de alquiler deficientes.

El envenenamiento por plomo es prevenible. La ley de Maine otorga a todos los inquilinos el derecho a vivir en una vivienda segura y decente; los propietarios están legalmente obligados a mantener las propiedades con estándares de seguridad que incluyen la eliminación de la pintura con plomo y el reemplazo de las tuberías de plomo. Pero muchas familias no denuncian el envenenamiento por plomo por temor a quedarse sin vivienda, comprometer su estatus migratorio o ser incluidos en una lista negra para alquilar otra casa, incluso después de que sus hijos desarrollen problemas de salud. Otras barreras que impiden que los inmigrantes de Maine hablen sobre la exposición al plomo son las barreras del idioma, la falta de acceso a la atención médica, no comprender sus derechos legales como inquilinos o no tener los ahorros financieros adecuados para cambiar de apartamento y pagar depósitos adicionales con poca antelación.

Los padres y los líderes de la comunidad pueden convertirse en defensores de la salud y el bienestar de su familia tomando medidas preventivas, presionando para que se realicen pruebas de detección de plomo en el medio ambiente con regularidad, observando los síntomas del envenenamiento por plomo y creando conciencia sobre esta tragedia prevenible de salud pública.

Cómo proteger a tu familia

  • Alimente a su familia con alimentos con altos niveles de calcio, hierro y vitamina C. Estos nutrientes en realidad ayudan a reducir los niveles de plomo en la sangre y pueden reducir el riesgo de envenenamiento por plomo. Los productos lácteos y las verduras de hoja verde tienen un alto contenido de calcio; la carne roja, los frijoles y algunos cereales son ricos en hierro; los cítricos y los pimientos verdes y rojos son ricos en vitamina C.
  • Lave las manos, los juguetes y los chupetes de los niños pequeños con frecuencia con agua y jabón. Lávese siempre las manos antes de comer y dormir.
  • Hable con su pediatra sobre las pruebas de detección de plomo para sus hijos.
  • Comuníquese con el Laboratorio de Pruebas Ambientales y de Salud de Maine para que analicen su agua en busca de plomo. (207) 287-2727
  • Llame a la Autoridad de Vivienda del Estado de Maine para que analicen su hogar y el suelo alrededor de su hogar en busca de plomo. 1-800-452-4668.
  • Si está embarazada o tiene niños pequeños menores de 6 años, haga pruebas en su hogar con frecuencia con un kit de prueba de polvo de plomo gratuito del Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades de Maine.
  • Si trabaja en un trabajo en el que podría estar expuesto al plomo, quítese toda la ropa y los zapatos fuera de su casa antes de entrar.
  • Conozca sus derechos como inquilino de Maine. Pine Tree Legal Assistance puede ayudar. (207) 774-8211. Personal multilingüe disponible.