Por Georges Budagu Makoko

Las organizaciones comunitarias y los proveedores de servicios para inmigrantes deben dirigir a los miembros de la comunidad de inmigrantes a fuentes confiables de educación financiera. Y los inmigrantes deberían evitar escuchar rumores de personas desinformadas que puedan dar malos consejos.

El mes pasado pasé algún tiempo hablando con líderes de instituciones financieras y ellos compartieron información sobre cómo les está yendo financieramente a los recién llegados a Maine. Algunos expresaron su preocupación, explicando que las faltas de comprensión por parte de algunos inmigrantes han conducido a préstamos impagos, la recuperación de vehículos, ejecuciones hipotecarias de viviendas y la pérdida de grandes cantidades de dinero ganado con tanto esfuerzo.

Comprender los conceptos básicos de las finanzas estadounidenses es esencial para prosperar en una sociedad donde el efectivo desempeña un papel en todos los aspectos de la vida. Hace veintiún años, cuando me mudé a Maine desde la República Democrática del Congo, llegué con experiencia en administración de empresas y finanzas. Aun así, durante mis primeros años aquí, experimenté importantes desafíos al navegar por el sistema financiero y bancario de Estados Unidos, que parecía increíblemente complicado y misterioso.

En las últimas décadas, he visto a otros inmigrantes prosperar, mientras que otros no. A veces esto se debió a que no se esforzaron por aprender sobre el sistema estadounidense, por lo que cometieron graves errores o tal vez fueron explotados por depredadores.

Es cierto que aprender sobre el sistema puede parecer abrumador al principio. La mayoría de los recién llegados llegan con un dominio limitado del inglés y provienen de países con antecedentes financieros muy diferentes. De hecho, algunos provienen de países donde los sistemas bancarios están casi ausentes. Sin embargo, cuando pisan suelo estadounidense, la gente se enfrenta a reglas, políticas y regulaciones financieras complicadas.

Estados Unidos opera con un sistema crediticio que involucra puntajes crediticios, historiales crediticios y tasas de interés. Este tipo de sistema no es común en muchas partes del mundo y lleva tiempo entenderlo. Lo mejor que se puede hacer es aprender de fuentes acreditadas – como las secciones de educación financiera de Amjambo África – y de empleados de bancos o cooperativas de crédito de buena reputación.

La mayoría de los bancos y cooperativas de crédito quieren que sus acreedores tengan éxito y responderán preguntas y ofrecerán ayuda cuando los clientes se comuniquen con ellos. Muchos también cuentan con intérpretes en su personal para ayudar. Crear una relación con un banco o cooperativa de crédito es importante, tanto para conocer el sistema como para pedir ayuda si es necesario.

Una de las primeras cosas que hacen muchas personas después de conseguir su primer trabajo en Maine es intentar conseguir un préstamo para comprar un vehículo. Diferentes instituciones financieras ofrecen préstamos a diferentes tasas, por lo que es una buena idea buscar la mejor oferta. Algunas instituciones financieras ni siquiera prestan dinero a inmigrantes sin un historial crediticio estadounidense.

Obtener un préstamo y a qué tasa de interés depende del historial crediticio y de la puntuación crediticia. Por lo tanto, los recién llegados deben comenzar de inmediato a generar un buen crédito, y hay varias maneras de hacerlo. (Consulte la próxima serie de cuatro partes sobre educación financiera de Amjambo África, “Understanding Credit”.

Obtener el préstamo del tamaño correcto es importante, porque en los EE. UU., pagar los préstamos a tiempo y no incumplirlos es esencial para generar un buen crédito. Sin embargo, a veces los prestatarios obtienen préstamos que son demasiado grandes. Esto sucede con los préstamos para automóviles con cierta frecuencia, ya que algunas personas no se dan cuenta de que cuanto más caro sea el vehículo, mayores serán sus costos: gastos como seguro del automóvil, mantenimiento, registro, pagos mensuales e intereses se acumulan rápidamente.

Si los pagos se retrasan, el prestatario puede comenzar a recibir avisos y llamadas telefónicas recordándole los pagos. En este caso, lo peor que se puede hacer es ignorar las llamadas y lo mejor es acercarse a la entidad financiera y pedir ayuda. La mayoría de los bancos tienen opciones para ayudar a sus clientes, como omitir el pago de un mes o realizar pagos parciales por un tiempo. Y también existen otros apoyos relacionados con la asistencia en situaciones de verdadera dificultad.

Es más probable que las instituciones financieras ayuden a los clientes que mantienen una buena comunicación, hacen preguntas y expresan la necesidad de ayuda si es necesario. Negarse a comunicarse sólo empeorará la situación. El incumplimiento de un préstamo es grave y no es posible evitar los cobros. La mejor opción de todas es pensar detenidamente qué nivel de préstamo es manejable antes de firmar uno.

Con el tiempo, los recién llegados aprenden las mejores prácticas y necesitan menos apoyo de su institución financiera. Pero hasta entonces, insto a los inmigrantes a estudiar el sistema financiero estadounidense y a no convertirse en víctimas de los esfuerzos de un depredador por obtener su dinero, o de sus propios errores.